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Grandes Volcanes de Escudo
enus tiene más de 150 grandes volcanes de escudo. Estos escudos tienen principalmente entre 100 y 600 km de extensión, con alturas entre aproximadamente 0,3 y 5,0 km. Los escudos más grandes, sin embargo, tienen más de 700 km de extensión y más de 5,5 km en altura. Para tener una idea, el Mauna Loa, en Hawai, tiene ~120 km de diámetro y una altura total de ~8 km (desde el suelo del mar). Así, los grandes volcanes tipo escudo de Venus son más anchos, pero más chatos que los volcanes de escudo más grandes de la Tierra.

Los volcanes de escudo más grandes de Venus ocupan, de hecho, prácticamente la misma superficie que el famoso Monte Olympus de Marte, que tiene un diámetro basal de ~800 km. (Nota: el Monte Olympus todavía es mucho más grande que los grandes volcanes de escudo de Venus, debido a su inmensa altura, de unos "colosales" 24 km.)

Todos estos grandes escudos se parecen en gran medida a los volcanes de escudo terrestres. Por lo general están cubiertos por largos derrames radiales de lava. Todos tienen pendientes muy suaves. Y también es común que tengan alguna forma de respiradero central o caldera en la cúspide. Así, se piensa que estos escudos se formaron a partir de basaltos, como los volcanes de escudo en Hawai. Los escudos de Venus, sin embargo, exhiben un patrón de distribución en el mapa que es bastante diferente de lo visto en la Tierra (ver abajo el mapa de referencia). Esto es, los volcanes de escudo en Venus están ampliamente dispersos, y no forman cadenas lineales de volcanes como en la Tierra. Esto sugiere que Venus no tiene actividad de tectónica de placas, y también que la mayoría del vulcanismo en Venus se relaciona con los puntos calientes del manto (1).
Mapa de Distribución
Grandes volcanes de escudo en Venus
Este mapa muestra la distribución de los grandes volcanes de escudo de Venus. Cada triángulo rojo indica la posición de un volcán de escudo de más de 100 km de extensión. Los colores del fondo del mapa, codifican las alturas de la superficie del planeta. Los azules denotan llanuras bajas y uniformes. Los verdes indican regiones que tienen superficies 1-2 km más altas que el promedio del planeta. Los rojos y amarillos indican regiones elevadas unos 3-4 km por encima del promedio del planeta.

Muy pocos grandes volcanes se emplazan en las llanuras bajas o en las escasas regiones de mayor altura. Más bien, la mayoría de los grandes escudos yace en las regiones verdes y amarillas, tal como puede apreciarse en el mapa. Igualmente obsérvese cómo los volcanes tienden a agruparse en regiones cercanas a los bordes laterales del mapa. Estas regiones contienen de 2 a 4 veces más volcanes que el resto del planeta. Aún no se conoce plenamente la razón de por qué estas zonas tienen mayor densidad de este tipo de volcanes, pero se piensa que tal vez son zonas con numerosas fallas en la corteza, que propician la aparición de una gran cantidad de puntos calientes muy cercanos entre sí. Esta región contiene una gran red de rifts (2) cruzados y zonas de grandes fallas. (Mapa de distribución de volcanes elaborado a partir de datos de la sonda Magellan.)
Monte Sif
Monte Sif
Ésta es una vista en perspectiva del volcán Monte Sif. Este volcán tiene cerca de 2 km de alto y aproximadamente 300 km de extensión. Yace cerca del ecuador y se encuentra en Eistla Regio Occidental. Nota: En esta imagen se exageran las alturas para hacer al volcán más visible, ya que en realidad Sif tiene una muy escasa altura en relación con su extensión, como la mayoría de los volcanes de Venus. Además, obsérvese el derrame de lava luminosa que desciende hacia el frente de la imagen. Estos derrames probablemente son muy accidentados, como las lavas del tipo "aa" en la Tierra. Estos derrames tienen una longitud de aproximadamente 120 km. Para recorrer semejante distancia, por una pendiente tan suave, se piensa que estas lavas deben de haber sido muy fluidas. (Magellan Press Release Image
P-37342.)
Montes Sif y Gula
Los Montes Sif y Gula
Ésta es una imagen en perspectiva de Eistla Regio Occidental que muestra dos grandes volcanes de escudo. El Monte Gula está a la izquierda, y es el más grande de estos escudos. Tiene unos 3,2 km de alto, y aproximadamente 400 km de extensión en su lado mayor. Al Monte Sif se lo observa a la distancia, a la derecha, y es ligeramente más pequeño. La propia Eistla Regio Occidental es un domo extenso de casi 1,5 km alto y más de 2 000 km de extensión (!). Domos similares se encuentran cerca de los puntos calientes aquí en la Tierra, y se cree que son superficies elevadas por la acción de presión que ejercen las rocas calientes del manto al intentar ascender. De este modo, Sif y Gula parecen ser volcanes surgidos a partir de puntos calientes, como los de Hawai.

Pero hay diferencias. Mientras que Hawai forma parte de una larga cadena de volcanes, los volcanes Sif y Gula están separados por una relativa gran distancia de aproximadamente 700 km. Igualmente están a distancias considerables de otros escudos vecinos.

El Gula se formó en el cruce de dos grandes zonas de rifts, y el Monte Sif también puede yacer sobre una estructura similar. De esta manera, puesto que muchos otros grandes volcanes de escudo también están cerca de grandes zonas rifts, los magmas de los puntos calientes pueden necesitar de grandes fallas en la corteza para dar origen a grandes volcanes.

La flecha señala a una gran corona situada al norte del Monte Gula. Este rasgo, de cima chata, tiene 225 km de extensión y aproximadamente 600 m de alto. Se ven unos pocos derrames de lava provenientes de su borde más cercano. (Magellan Press Release Image P-38724, JPL image MGN-72.)
Monte Sapas
Monte Sapas
Esta imagen a color muestra al volcán Monte Sapas. Sapas se encuentra en Atla Regio, cerca del ecuador, y a una distancia de aproximadamente 180 km de los montes Sif y Gula. Sapas tiene 1,5 km de alto y unos 120 km de extensión. Se localiza en el borde de un gran domo regional de 1 000 km de extensión y más de 3 km de alto. Al contrario de muchos grandes escudos de Venus, el Sapas no se emplaza en una importante estructura del tipo rift, sino que lo hace sobre un "tren de fallas" (3) que corren en sentido Noroeste-Sudeste. Además, en la porción derecha superior de la imagen, los derrames de lava claramente llegan hasta dos cráteres de impacto ubicados sobre el borde del escudo (indicados por flechas). La imagen del Sapas muestra muchos derrames de lava angostos, sombreados con una gama de grises. El radar es más intenso en superficies accidentadas; de este modo, este rango de color sugiere un vulcanismo cambiante a lo largo del tiempo. Es decir, las lavas más jóvenes tienden a ser más luminosas, pero las lavas más antiguas parecen ser mucho más suaves, sobre todo en la banda de lavas oscuras a lo largo del borde derecho inferior del volcán. (Magellan Press Release Image P-38360, JPL image MGN-51.)
Monte Ushas
Monte Ushas
El Monte Ushas se ubica en el hemisferio sur, sobre la parte norte de Dione Regio. Se emplaza sobre el borde de varias regiones de llanuras bajas, pero también lo hace sobre un levantamiento de la superficie extenso y bajo, atribuido a un punto caliente del manto. Ushas tiene más de 500 km de extensión, y unos 2 km de alto. Como el volcán Sapas, tiene numerosos derrames de lavas accidentados y por lo tanto luminosos al radar, pero exhibe una cima oscura y uniforme. Está rodeado por llanuras volcánicas con muchos volcanes de escudo pequeños (sobre todo en la izquierda superior y abajo a la derecha). También obsérvese las claras fallas que corren de norte a sur por debajo del volcán. Éstas parecen haberse formado con el volcán, y pueden contener diques volcánicos. (Magellan Press Release Image P-42386, JPL image MGN-117.)
Monte Theia / Rift Devana Chasma
El Monte Theia y el Rift Devana Chasma
El Monte Theia es el volcán más grande de Venus. Se localiza en Beta Regio, y en esta imagen se muestra al centro y abajo. Theia tiene más de 4 km de alto, y sus derrames de lava cubren un área de más de 800 km de lado. Tiene una caldera central ovalada de aproximadamente 75 km de largo y 50 km de ancho. El volcán también yace en la confluencia de tres grandes rifts, uno de los cuales se ve aquí escapándose de la imagen en la parte superior de la misma.

El rift Devana Chasma, tiene más de 200 km de ancho, pero se estrecha hasta unos 50 km a medida que asciende al volcán Theia. Tiene más de 3 km de profundidad en los flancos del volcán, y al parecer se formó durante el surgimiento del Monte Theia. También obsérvese el cráter señalado por el recuadro azul, en la parte superior de la imagen. Este cráter, denominado Somerville, ha sido literalmente "cortado" por el borde del rift, lo que hace pensar en que es una falla bastante joven. Somerville tiene unos 37 km de diámetro, y es una estructura de impacto con pico central. (Magellan C1-MIDR 30N279. Las tiras negras de la imagen son lugares donde no se recibió información de radar.)
(1) Punto caliente (Hot spot en inglés): Es una zona en la que la concentración del calor proveniente del manto es capaz de generar magma ascendiente que puede llegar a la superficie. Entre los ejemplos de puntos calientes se encuentra la creación de las islas Hawai, y el vulcanismo presente en Islandia, entre otras regiones. (El magma es un volumen de roca fundida situada en la profundidad de un planeta, que incluye gases disueltos y cristales. Cuando en su ascenso a través de la corteza logra salir a la superficie, recibe el nombre de lava.)
(2) Rift: Grieta o fractura en la superficie de un planeta causada por extensión.
(3) Tren de fallas (Trending faults en inglés): Esta expresión es muy usada en geología estructural. Es un grupo de fallas que tiene un mismo rumbo, y están asociadas por un origen común.
 
 
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