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Por primera vez, desde Plutón
Alberto González Fairén

La nave New Horizons de la NASA se encontrará con Plutón el 14 de julio de este año. Será la primera vez que se estudie in situ este planeta enano.
a próxima primera exploración directa de un planeta del Sistema Solar con una nave espacial será a la vez la última. Plutón es el único de los planetas del Sistema Solar que aún no hemos estudiado in situ (si bien es cierto que desde 2006 Plutón no es considerado un planeta en sentido estricto, sino un “planeta enano”). Después de haber viajado durante más de 10 años y haber atravesado más de 5.000 millones de kilómetros, la nave New Horizons de la NASA (Figura 1) se encontrará con Plutón el 14 de julio de este año.
Representación artística de New Horizons
Figura 1: Representación artística de New Horizons aproximándose al sistema de Plutón. (NASA/JHUAPL/SwRI) Click para ampliar!
Plutón fue descubierto el 18 de febrero de 1930. Generalmente, ningún planeta del Sistema Solar tiene una órbita exterior a la suya, aunque su órbita es muy excéntrica y, durante 20 de los 249 años que tarda en completarla, está más cerca del Sol que Neptuno. Plutón es un planeta enano y helado, arquetipo de los millones de cuerpos helados que orbitan en las afueras del Sistema Solar exterior, posiblemente restos de la formación de los planetas auténticos.

Hasta fechas recientes, el telescopio espacial Hubble sólo había conseguido mostrar un disco poco definido de Plutón (Figura 2) y de su gran luna, Caronte. Caronte mide 1.172 km de diámetro y está a menos de 20.000 km del planeta. Otros cuatro pequeños satélites que orbitan el par Plutón-Caronte han sido descubiertos desde 2005: Nix, Hidra, Cerbero y Estigia. A principios de este año, New Horizons consiguió un retrato de familia completo del sistema de Plutón (Figura 3). No sería sorprendente que se añadieran nuevas lunas al conjunto a medida que New Horizons se aproxima al sistema.
Imágenes de Plutón tomadas por el telescopio especial Hubble...
Figura 2: Imágenes de Plutón tomadas por el telescopio espacial Hubble en 2002 y 2003. (NASA, ESA, and M. Buie/SRI) Click para ampliar!
Foto de familia de Plutón...
Figura 3: Foto de familia de Plutón, en imágenes tomadas
por New Horizons durante 2015.
(NASA/Johns Hopkins APL/SRI) Click para ampliar!
Sabemos que la temperatura en la superficie de Plutón puede variar mucho entre el punto de la órbita más cercano al Sol y el más lejano, ya que la diferencia es de más de 2.500 millones de km, aunque el valor medio no sobrepasa los 40 grados sobre el cero absoluto. Plutón tiene una fina atmósfera, formada por nitrógeno, metano y monóxido de carbono.

Cuando New Horizons sobrevuele Plutón en julio, a 12.500 km, revelará nuevos detalles del planeta. ¿Será un mundo con volcanes de hielo activos? ¿Tendrá una superficie geológicamente interesante como la de Tritón, la joven luna de Neptuno (Figura 4)? En realidad, Tritón parece tener un origen similar al de Plutón, ya que ambos son parecidos en tamaño y densidad, lo que sugiere que Tritón fue capturado por Neptuno. Y Tritón conserva aún mucha energía interna, a juzgar por las imágenes de la sonda Voyager 2, hasta el punto de que se ha propuesto que podría albergar un océano interno bajo su corteza de hielo. Aunque también es posible que la energía que mantiene activo a Tritón se origine en realidad en las fuerzas gravitacionales debidas a su proximidad con Neptuno. En cualquier caso, un océano de agua líquida en el interior de estos mundos helados abre posibilidades muy interesantes para estudios astrobiológicos.

Alternativamente, ¿descubriremos que Plutón tiene una superficie saturada de cráteres, como la luna de Júpiter Calixto? Esto demostraría que Plutón está geológicamente muerto desde hace eones. Calixto no es muy diferente en tamaño o densidad a Tritón, pero no ha retenido la energía interna suficiente como para mantenerse activo y diferenciar un núcleo, ni está afectado por las fuerzas de marea de Júpiter, por alguna razón que aún no comprendemos. Plutón, en todo caso, no está próximo a ningún planeta gigante. Las respuestas a todas estas preguntas llegarán este verano, cuando recibamos los primeros datos del último planeta que nos queda por analizar en el Sistema Solar.
Representación artística de Neptuno
Figura 4: Representación artística de Neptuno asomando por detrás de Tritón. (NASA/JPL/USGS) Click para ampliar!
 
 
Madrid, España, 26 de Mayo de 2015.
 
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