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Sorprendentes espirales de lava
halladas en Marte

Redacción
Fotos de alta resolución de algunos flujos de lava en Marte, revelan sorprendentes patrones en «espiral», que hacen recordar al caparazón que tienen los caracoles o los nautilus. Estos patrones se han encontrado en pocos lugares aquí en la Tierra, pero nunca antes en Marte. El descubrimiento, realizado por el estudiante de posgrado de la Arizona State University (ASU), Andrew Ryan, fue presentado en un artículo publicado el
27 de abril de 2012, en la revista científica Science.
l nuevo resultado surgió de la investigación sobre las posibles interacciones de los flujos de lava y las inundaciones de agua en la provincia volcánica Elysium de Marte. “Estaba interesado en los canales de desbordamiento de Marte, y particularmente intrigado por Athabasca Valles y Cerberus Palus, que son parte de la provincia Elysium”, dijo Ryan, quien se encuentra en su primer año como estudiante de posgrado en la Escuela de Exploración Terrestre y Espacial de la ASU. Philip Christensen, Profesor Distinguido de Ciencias Geológicas de la ASU, es el segundo autor del artículo.

“Athabasca Valles tiene una historia muy interesante”, dice Ryan. “Hay una extensa literatura sobre el área, así como una intrigante combinación de estructuras aparentemente fluviales y volcánicas”. Entre estas estructuras se encuentran unas grandes placas o bloques que se asemejan a los témpanos rotos de hielo en el Océano Ártico en la Tierra. En el pasado, algunos científicos han argumentado que las placas de Elysium, de hecho, están sustentadas por hielo de agua.
Observando la superficie
Precisamente la evaluación de esta idea, que sostiene que el agua está presente en la actualidad debajo de las placas, fue lo que indujo a Ryan a iniciar sus estudios del área. “Mi objetivo inicial”, dice, “era modelar las temperaturas nocturnas en infrarrojo de las placas. Luego me sentí fascinado por el terreno que se extiende entre las placas y los patrones poligonales que se encuentran allí”. Esto lo llevó a analizar detalladamente todas las imágenes disponibles de la región.

Ryan examinó aproximadamente 100 imágenes de alta resolución del área en cuestión, obtenidas por el sistema HiRISE del Mars Reconnaissance Orbiter. También estudió minuciosamente imágenes en infrarrojo y en luz visible de la sonda Mars Odyssey, aunque también analizó imágenes de las misiones Mars Express y Mars Global Surveyor.
Para el asombro
“Una noche”, relata Ryan, “estaba haciendo una segunda pasada sobre las imágenes HiRISE, cuando noté por primera vez a los enigmáticos patrones en espiral, en una imagen de una zona cercana al margen meridional de Cerberus Palus. En realidad, casi pasé por alto a ese cuadro en particular, pensando que no sería muy útil, al estar tan alejado del área principal bajo estudio que está hacia el norte”.

Ryan agrega, “Las espirales se hacen evidentes en la imagen HiRISE de alta resolución sólo cuando se hace un zoom. También tienden a confundirse con el resto del terreno de color gris claro –es decir, hasta que uno mejora el contraste un poco.

“No me sorprende que estas espirales fueran ignoradas en el pasado. Yo también casi las paso por alto”.
Espirales de lava en Marte
Esta imagen, en la que se pueden observar más de una docena
de espirales de lava, tiene unos 500 m de ancho y corresponde
a un área de una región volcánica llamada Cerberus Palus.
(NASA/JPL-Caltech/UA) Click para ampliar!
Espirales de lava
En la Tierra, las espirales de lava se pueden encontrar en la Isla Grande de Hawai, principalmente en la superficie de los flujos de lavas cordadas o pahoehoe. También se las ha visto en flujos submarinos de lava cerca de la Falla de Galápagos en el fondo del Océano Pacífico.

Como explica Ryan, “Las espirales se forman en los flujos donde existe una tensión de cizallamiento, cuando interaccionan flujos de lava que se mueven a distintas velocidades o en distintas direcciones. Pedazos de la corteza elástica de lava se pueden desprender y tender a ‘enrollarse’, o bien las arrugas de la delgada corteza de lava se pueden arremolinar”.

Ryan señala que los científicos han documentado la formación de porciones rotadas de corteza oceánica en las cordilleras meso-oceánicas, donde se crea nueva corteza oceánica. “Dado que la superficie de los lagos activos de lava, tales como los de Hawai, puede tener actividad cortical, como en esos lugares donde surge corteza, es concebible que las espirales de lava se puedan formar allí de una manera similar, pero a una escala más pequeña”.

El tamaño de las espirales de lava marcianas fue una sorpresa. “En Marte la espiral de lava más grande tiene 30 metros de diámetro. Eso supera al tamaño de cualquiera de las espirales de lava conocidas en la Tierra”, agrega. El trabajo de Ryan y Christensen ha inventariado cerca de 200 espirales de lava, sólo en la región de Cerberus Palus.

Mirando al futuro, dice Ryan, “Las espirales de lava pueden estar presentes en otras provincias volcánicas de Marte o en canales de desbordamiento cubiertos por estructuras volcánicas. Espero que vamos a encontrar unas cuantas más en la provincia Elysium, a medida que la cobertura de imágenes del sistema HiRISE crezca con el tiempo”.
Espirales de lava en Marte
La lava nueva situada entre dos placas antiguas de lava irregular y endurecida, aún estaba caliente y lo suficientemente plástica como para formar espirales, cuando las placas se deslizaban una sobre otra. Esta imagen muestra un área de aproximadamente 360 m de ancho en Cerberus Palus. (NASA/JPL-Caltech/UA) Click para ampliar!
 
Fuente: Robert Burnham, Arizona State University (ASU).
 
Mendoza, Argentina, 22 de Mayo de 2012.
 
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