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Masivas avalanchas de hielo en la luna Japeto
Redacción
Científicos que analizan los datos recogidos por la sonda Cassini, anunciaron el descubrimiento de importantes avalanchas en la superficie de Japeto, una de las lunas de Saturno.
emos visto avalanchas en Marte, pero ahora, los científicos las han hallado en un lugar poco probable de nuestro Sistema Solar: la luna a dos colores y con forma de ‘nuez’ de Saturno, Japeto. Y éstas para nada son avalanchas comunes y corrientes: son enormes inundaciones de escombros. Estos eventos se conocen específicamente como ‘deslizamientos de gran alcance’ –flujos de escombros que han viajado distancias inusualmente largas. Cómo se producen estas avalanchas, es un misterio, según Bill McKinnon de la Universidad Washington en St. Louis.

“Se trata del misterio de los deslizamientos de gran alcance y, en realidad, nadie sabe con seguridad qué los provoca”, señaló recientemente McKinnon, hablando en una conferencia sobre geología planetaria.

Estas avalanchas o deslizamientos tienen sus contrapartes aquí en la Tierra y, como se mencionó, se han hallado eventos similares en Marte, donde están especialmente asociados con las abruptas paredes de cañones del sistema Valles Marineris. De todas formas, los deslizamientos de gran alcance, como los de Japeto, que implican grandes movimientos de masas, son menos comunes.

McKinnon explicó que la cantidad de material que se ha movido en todas las avalanchas de Japeto que él y su equipo han encontrado, supera a todo el material movido en los conocidos deslizamientos marcianos (en datos publicados), a pesar de que Marte es mucho más grande que Japeto.
Imagen de Japeto
Imagen de Japeto, capturada durante un sobrevuelo de la sonda Cassini. (Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA) Click para ampliar!
“Los mecanismos de los deslizamientos de gran alcance no se entienden muy bien, y los mecanismos propuestos para la reducción de la fricción son tan numerosos, que no los puedo incluir a todos en una diapositiva de PowerPoint”, dijo McKinnon durante su intervención. Las posibles explicaciones incluyen: agua líquida (por ejemplo emanaciones de aguas subterráneas), suelo húmedo o saturado, hielo, aire atrapado o comprimido, fluidización acústica, y más.

En Japeto obviamente no hay agua, ni atmósfera, que puedan crear las condiciones adecuadas para la generación de avalanchas. Sin embargo, están allí. McKinnon y su equipo han identificado más de dos docenas de avalanchas a partir de las imágenes capturadas por la sonda Cassini.

Muchos de los deslizamientos se han observado en las paredes de cráteres y cuencas, y en escarpes abruptos. McKinnon y su equipo han encontrado dos tipos de avalanchas: las del tipo ‘en bloque’ de aspecto accidentado, y los deslizamientos lobulados, más suaves.

También han visto evidencias de que a lo largo del tiempo, algunos eventos de avalanchas se han producido probablemente en los mismos lugares (avalanchas múltiples), por lo que Japeto debe tener un largo historial de movimientos de masas y deslizamientos.
Deslizamientos de gran alcance de Japeto
Algunos de los deslizamientos de gran alcance de Japeto: A) Deslizamiento ‘en bloque’ en el cráter Malun; B) Deslizamiento múltiple lobulado en la Cuenca Engelier; C) Deslizamiento lobulado en la Cuenca Gerin. (McKinnon et. al, LPSC) Click para ampliar!
Por lo tanto, ¿qué es lo que permite que se generen enormes avalanchas en Japeto? McKinnon dice que el hielo proporciona la mejor respuesta a esa pregunta. La baja densidad de Japeto indica que la misma está compuesta principalmente de hielo, con sólo un 20% de materiales rocosos.

“Parece necesario que exista algún tipo de fluidificación o mecanismo líquido”, dijo McKinnon. “Si el hielo se calienta sólo lo suficiente, se volverá resbaladizo”, reduciendo la fricción y la cohesividad de la pared del cráter o la cuenca. Lo que están viendo, sobre todo en los deslizamientos lobulados, es consistente con los flujos ‘reológicos’ similares a la lava fundida o a las avalanchas de lodo.

De este modo, si los fragmentos de hielo en las paredes rocosas de cráteres y cuencas se calientan lo suficiente –ya sea por calentamiento rápido o por fricción– las superficies se volverán resbaladizas. “La condiciones energéticas son favorables para este mecanismo en Japeto”, dijo McKinnon.

Japeto tiene una rotación muy lenta, de más de 79 días, y una rotación tan lenta significa que el ciclo diario de temperaturas es muy largo –tan largo que el material oscuro puede absorber el calor del Sol para calentarse un poco. Por supuesto, la parte oscura de Japeto absorbe más calor que el material helado brillante; por consiguiente, según McKinnon, “todo esto es bastante enigmático”.

Pero en Japeto hablar de ‘calentarse’ es un poco exagerado. Las temperaturas en la superficie de la región oscura se estima que alcanzan los 130 K (-143 °C, -226 °F) en el ecuador, y las temperaturas en la zona más brillante sólo llegan a unos 100 K (-173 °C,
-280 ºF).

Independientemente de los mecanismos, en el ámbito de los cuerpos planetarios helados, el caso de los deslizamientos de gran alcance de Japeto es bastante excepcional. McKinnon hace referencia a que sólo dos movimientos de masas de pequeña escala se han detectado en Calisto, y hay evidencia limitada de eventos similares en Phoebe.

Estas avalanchas de hielo ciertamente ameritan de más investigación, en una luna que McKinnon describe como de “topografía singularmente espectacular”. Seguramente en el futuro aparecerán estudios más detallados de este particular cuerpo.
Deslizamiento en Ganges Chasma
Extremo de un deslizamiento en Ganges Chasma, Marte. (NASA/JPL/University of Arizona) Click para ampliar!
 
Fuente: Nancy Atkinson (Universe Today)
 
Mendoza, Argentina, 17 de Abril de 2012.
 
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