Página Espacial
Bienvenido. Estamos en la Web desde el 12 de Julio, 2003. Nos encontramos...!
   
 
Mensaje
 

Volver a Europa
Alberto González Fairén

NASA y ESA están preparando conjuntamente una misión para estudiar en detalle el satélite de Júpiter Europa.
os días 29 de febrero y 1 de marzo de este año, el Centro de Astrobiología (CAB) en Madrid acogió la tercera reunión de preparación de la próxima misión a Europa (Figura 1) de la Agencia Espacial Europea (ESA). Se trataba de establecer las bases científicas y técnicas para configurar un prototipo de misión que viajará hacia la luna de Júpiter a bordo de una nave de NASA, prevista para ser lanzada a mediados de la década de 2020. La misión de ESA servirá como complemento a la nave de NASA, sin que puedan existir redundancias entre los equipamientos científicos de ambas misiones. La misión conjunta ESA-NASA se unirá a la nave JUNO, también de NASA, que se encuentra actualmente en ruta hacia Júpiter, y cuyo objetivo es el estudio del gigante gaseoso; y a la misión JUICE, de ESA, planeada para lanzamiento en 2022 y cuyo objetivo prioritario será el estudio de Ganímedes.
Estructura interna de Europa
Figura 1: Estructura interna de Europa. (Kelvinsong) Click para ampliar!
En este momento, se están valorando diferentes diseños de misión posibles por parte de ESA: contribuir con instrumentos montados sobre la base de la nave de NASA, construir una nave secundaria que se separaría de la nave principal para quedar orbitando en torno a Europa, diseñar una nave aún más pequeña que hiciera un único sobrevuelo sobre Europa, preparar una sonda de aterrizaje para estudiar la superficie, o fabricar una cápsula capaz de penetrar en el interior de la corteza helada de Europa para realizar análisis en profundidad. Todas estas posibilidades fueron evaluadas en la reunión del CAB por varias docenas de expertos venidos desde diversos puntos de Europa y Estados Unidos. Se consideraron todas las perspectivas, con discusiones separadas centradas en estudios de magnetosferas y exosferas, geología y geofísica, y geoquímica y astrobiología.

Las conclusiones serán valoradas por ESA próximamente para decidir cuál puede ser la contribución más relevante para la misión de NASA. En principio, ESA estaría más interesada en contribuir con una nave complementaria, más que con la simple adición de instrumentos a la nave de NASA. De los posibles diseños de naves acompañantes, probablemente el orbitador y la sonda de aterrizaje serían demasiado masivos para cumplir con las especificaciones impuestas por NASA. De manera que la discusión está centrada principalmente en la pequeña nave de sobrevuelo y el penetrador.

La nave de sobrevuelo tendría como objetivos principales estudiar la atmosfera y exosfera de Europa y su contenido en polvo, y particularmente determinar la existencia de géiseres y su naturaleza (Figura 2). El análisis de los materiales eyectados por las plumas de gas sería una posible vía para conocer mejor el interior del satélite, particularmente para determinar la presencia de agua líquida y sus características geoquímicas.
Criomagmas en Europa
Figura 2: Criomagmas en Europa, expulsando plumas
de gases al exterior. (NASA/JPL-Caltech) Click para ampliar!

Por su parte, el penetrador tendría unos objetivos más claramente geoquímicos y astrobiológicos, realizando análisis de la composición de la superficie y la subsuperficie (Figura 3). También ayudaría a confirmar la presencia y potencia del océano subsuperficial de Europa. El penetrador sería una estructura en forma de bala y de unos 40 cm de longitud, capaz de albergar multitud de instrumentos y sensores. Sería lanzado desde la nave de NASA al llegar a Europa, para aprovechar la velocidad de aproximación, y posteriormente la nave de NASA emplearía cuatro de sus 45 órbitas planeadas alrededor de Europa para recoger los datos adquiridos por el penetrador.

Thera Macula
Figura 3: Thera Macula (en color), un área caótica de la
superficie de Europa, posiblemente formada como
resultado de la actividad interna del satélite. (NASA) Click para ampliar!
 
 
Madrid, España, 09 de Marzo de 2016.
 
Los trabajos publicados sólo pueden ser reproducidos
con la expresa autorización de sus autores.
Estamos en contacto: betelyuz@gmail.com
Por cualquier corrección, sugerencia o comentario.
 
Sitio Oficial Carl Sagan Portada Acerca de... Índice Contacto Links Blog