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El viento como vector de transporte
de microorganismos

Alberto González Fairén

El viento es capaz de transportar una cantidad significativa de microorganismos en el desierto más seco de la Tierra. ¿Puede ocurrir algo similar en Marte?
l desierto de Atacama (Figura 1) es el más antiguo y el más seco de la Tierra, lo que ha servido históricamente para considerarlo un buen análogo de las condiciones de la superficie de Marte. Por esta razón, desde hace años se vienen realizando en Atacama multitud de pruebas y análisis tanto de astrobiología como de robótica. Los enclaves más secos del desierto se sitúan en el valle central, conocido como el “corazón hiperárido del Atacama”: aquí, las precipitaciones son prácticamente inexistentes, la intensidad de radiación UV que alcanza el suelo es elevadísima, y la humedad relativa en la atmósfera y en el suelo baja hasta ser cero en algunas tardes.

A pesar de estas condiciones extremas, es conocido desde hace años que la vida microbiana es capaz de medrar en el corazón del Atacama. Un equipo del Centro de astrobiología (CAB) en Madrid publicamos el mes pasado la primera demostración de que ciertos microorganismos son capaces incluso de atravesar el corazón del Atacama, transportados por el viento. Nuestro trabajo tiene implicaciones para conocer el origen de los microorganismos que habitan el desierto, así como para establecer posibles analogías con el posible transporte de microorganismos en Marte.

Nuestro protocolo experimental fue sencillo: definimos dos rutas posibles, ambas atravesando el corazón del Atacama, para analizar las corrientes de viento que regularmente atraviesan este área, partiendo del Océano Pacífico con dirección norte tierra adentro, atravesando la cordillera de la costa, para desviarse posteriormente hacia el este y alcanzar el corazón del Atacama. En cada ruta, establecimos tres lugares diferentes de muestreo, depositando placas con medios de cultivo para facilitar el crecimiento de los microorganismos arrastrados por el viento. También dispusimos medios para cuantificar la cantidad de polvo transportado.
Localización del desierto de Atacama
Figura 1: Localización del desierto de Atacama, al norte de Chile.
Nuestros resultados han demostrado que una masa significativa de microorganismos llega al corazón del Atacama cada día desde el Océano Pacífico y desde la cordillera de la costa, arrastrados por el viento, y sobre todo por las tardes. A esas horas, la humedad relativa del suelo aumenta, y la radiación UV disminuye, facilitando el posible asentamiento de los microbios viajeros en el nuevo entorno.

Considerando que las velocidades del viento que hemos medido son de entre 10 y 20 km/h, y que las distancias recorridas son del orden de los 100 km, el tiempo de transporte requerido para que los microorganismos lleguen al corazón del Atacama es tan solo de entre 5 a 10 horas (aunque estos tiempos pueden variar sustancialmente dependiendo de la estación del año). Por lo tanto, nuestros resultados apoyan la idea de que los microorganismos del corazón del Atacama llegan hasta allí cada día transportados por el viento. Lo que sucede con ellos a partir del momento de la llegada es nuestro tema de estudio en este momento.

Nuestro trabajo tiene implicaciones inmediatas para la astrobiología marciana. Es conocido que Marte se ve constantemente afectado por vientos locales de intensidad muy variada y variable, así como que tormentas de arena globales llegan a cubrir la superficie entera del planeta cada cierto número de años. Es fácil traer a la memoria el reciente final de la misión del rover Opportunity, el más longevo sobre Marte y que terminó sus días hace un año en la oscuridad de la mayor tormenta de arena en décadas (Figura 2).

La atmósfera marciana está cargada de polvo, con cantidades que varían enormemente según las estaciones del año. El polvo en suspensión interacciona con la radiación visible y la infrarroja, alterando la estructura térmica de la atmósfera, modificando la circulación atmosférica, y en último término provocando perturbaciones atmosféricas de gran calado, que son el origen del levantamiento del polvo del suelo y la formación de las tormentas de arena globales.

Nuestros resultados en Atacama sugieren que si potenciales microorganismos marcianos están presentes en el polvo del suelo, podrían sufrir el mismo proceso que el polvo, es decir, ser transportados sobre la superficie del planeta por el viento, cubriendo distancias importantes, ahora o en el pasado. La extrema sequedad no sería un impedimento para que tal fenómeno sucediera. Por lo tanto, nuestro trabajo en Atacama sugiere dos vías de investigación astrobiológica en Marte.

Por un lado, en relación a la posible existencia de vida en Marte en el pasado, se ha sugerido que el planeta pudo haber tenido condiciones de habitabilidad discontinuas tanto en el espacio como en el tiempo, y que esto habría impedido la evolución biológica. Esta falta de interconectividad entre hábitats favorables para los microorganismos, que no habrían podido paliar ni el flujo de agua ni la tectónica, podría haber sido solucionada por el transporte eólico de microorganismos durante largos periodos.

Y, por otro lado, en relación a la posible existencia de vida en Marte en la actualidad, sería extremadamente interesante realizar experimentos astrobiológicos usando polvo marciano recogido de las tormentas, en busca de biomarcadores. Entre otras cosas, para determinar si los microorganismos terrícolas que inevitablemente han viajado a Marte en nuestros landers y rovers han conseguido colonizar zonas marcianas al ser dispersados por el viento.
La tormenta de 2018 en Marte
Figura 2: La tormenta de 2018 vista con telescopios desde la Tierra.
(Peach / Chilescope team, Pellier) Click para ampliar!
 
 
Madrid, España, 23 de Agosto de 2019.
 
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