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Salmueras oxigenadas en Marte
Alberto González Fairén

Algunas salmueras marcianas podrían contener una concentración de oxígeno suficiente como para que ciertos organismos terrestres pudieran respirar en ellas.
a atmósfera de Marte contiene menos del 1% de oxígeno. El equipo de Vlada Stamenkovic, de JPL, publicó el pasado mes de octubre sus estimaciones sobre la cantidad de oxígeno atmosférico que podría disolverse en diferentes tipos de salmueras marcianas contemporáneas. Las variables estudiadas incluían diferentes temperaturas, presiones, y profundidades de las salmueras bajo la superficie (nunca a gran profundidad, para que los gases atmosféricos pudieran efectivamente difundir).

Los resultados del equipo de Stamenkovic dan un rango de entre 3 micromoles y 1 mol de oxígeno por metro cúbico. En este punto, el artículo incluye una comparación interesante: los autores eligen el grupo de organismos terrestres que son capaces de vivir a concentraciones de oxígeno disuelto en agua más bajas, que son básicamente ciertos tipos de bacterias y las esponjas, y concluyen que las concentraciones de oxígeno que calculan que pueden existir en las salmueras marcianas serían suficientes para que estos organismos pudieran medrar en Marte hoy. Por supuesto, es sólo una comparación gráfica para resaltar lo elevado de los niveles de oxígeno disuelto en estas salmueras: los autores no insinúan que puedan existir ni bacterias ni esponjas en bolsas de líquido escondidas en los hielos de Marte.

En la Tierra, cuando el oxígeno está disponible para la respiración, los seres vivos aumentan en tamaño y complejidad. De hecho, también el pasado mes de octubre, el equipo de Alex Zumberge, de la Universidad de California en Riverside, publicó sus investigaciones sobre los primeros animales que habitaron nuestro planeta, que pudieron ser precisamente esponjas. El equipo de Zumberge descubrió evidencias bioquímicas fósiles que demuestran la presencia de esponjas que vivieron hace 650 millones de años, 100 millones de años antes que la fauna de Ediacara (Figura 1). Y estas esponjas primitivas evolucionaron justamente como consecuencia de la primera acumulación significativa de oxígeno en la atmósfera terrestre, generada por las bacterias fotosintéticas (Figura 2).
Ejemplos de ediacarienses...
Figura 1: Ejemplos de ediacarienses, el segundo tipo de organismos
multicelulares complejos que habitaron la Tierra (después de las esponjas).
(Ryan Somma) Click para ampliar!
Sin embargo, el artículo de Stamenkovic sobre las salmueras marcianas deja dos preguntas sin resolver. Por un lado, no entra a fondo en el problema de la habitabilidad, que es multifactorial. Los posibles habitantes de las salmueras no sólo dependerían del oxígeno disponible para respirar. Hay otros factores que no permiten la existencia de vida similar a la terrestre cerca de la superficie de Marte hoy: fundamentalmente, las bajísimas temperaturas, la altísima concentración de sales y la radiación. Y el proceso de difusión de oxígeno atmosférico en las bolsas líquidas subterráneas se acelera precisamente por las bajas temperaturas y la salinidad. De hecho, el modelo de Stamenkovic predice que las salmueras más oxigenadas se situarían en los polos marcianos. Por lo tanto, es complicado proponer que las salmueras marcianas podrían ser habitables por formas de vida similares a las terrestres solamente porque son capaces de absorber cierta concentración de oxígeno, sin computar las demás variables.

El segundo problema que no resuelve el modelo de Stamenkovic es cómo explicar la existencia misma de las salmueras que atrapan el oxígeno. Los autores dan por hecho que Marte puede esconder salmueras en distintos lugares en la actualidad, y especialmente a poca profundidad en las zonas polares. Pero esta es una asunción muy arriesgada. Las observaciones directas con landers y rovers no apoyan esta posibilidad. Y aunque algunos modelos de dinámica atmosférica predicen que, en efecto, pueden existir salmueras en diversos lugares, esos mismos modelos nos aseguran que sólo estarían líquidas durante algunas horas y por la noche, cuando la humedad relativa es mayor y la temperatura alcanza valores mínimos.
Concentración de oxígeno en la atmósfera terrestre...
Figura 2: Concentración de oxígeno en la atmósfera terrestre
durante los últimos 1.000 millones de años.
(wikipedia.org) Click para ampliar!
 
 
Madrid, España, 06 de Noviembre de 2018.
 
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