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El origen de los dinosaurios
Alberto González Fairén

Fósiles que datan de tan sólo 10 millones de años después de la mayor extinción masiva de la historia de la biosfera sugieren que los antepasados de los dinosaurios aparecieron mucho antes de lo que se pensaba.
isponemos de una enorme cantidad de información acerca de la desaparición de los dinosaurios. El vínculo entre el impacto de un enorme meteorito hace 66 millones de años en lo que hoy es Yucatán y la extinción de los dinosaurios (junto con un enorme porcentaje de la vida sobre la Tierra) forma parte de la cultura general, y se estudia incluso en los colegios. Es lógico que sea así, ya que el final de los dinosaurios ocurrió en un intervalo de tiempo muy corto y muy concreto, y además está asociado a un evento astronómico de repercusiones planetarias (“asociado” no significa necesariamente que el impacto de Yucatán fuera el único factor relevante que causó la extinción de los dinosaurios, en estas páginas se ha discutido la controversia científica que aún hoy existe al respecto, ver la siguiente nota de Junio de 2009; pero es cierto que si el impacto no fue la única causa de la extinción, probablemente sí tuvo una importancia fundamental en ella).

Sin embargo, el origen y diversificación temprana de los dinosaurios es una historia mucho menos conocida, al tratarse de un evento mucho más gradual. Recientes investigaciones están asociando la aparición de los dinosaurios con otra crisis planetaria que sufrió la Tierra 186 millones de años antes del evento de Yucatán. En ese momento, hace 252 millones de años, la biosfera terrestre sufrió la extinción masiva más profunda de toda la historia de la vida: desapareció el 90% de las especies existentes en nuestro planeta. Tanto así, que los paleontólogos han utilizado esta enorme desestabilización de la biosfera para situar en ese momento el hito de separación entre el Paleozoico y el Mesozoico (Figura 1). El origen de esta enorme crisis de la biosfera está aún muy discutido, y existen varias hipótesis al respecto, fundamentalmente referidas a episodios de volcanismo masivo o al impacto de un gran meteorito. Fuera cual fuese el origen de esta extinción, ¿qué sucedió con los antepasados de los dinosaurios inmediatamente después, a medida que la biosfera se recuperaba?
Eras y periodos geológicos desde el Precámbrico...
Figura 1: Eras y periodos geológicos desde el Precámbrico
hasta hoy. Click para ampliar!
La hipótesis clásica sostiene que los dinosaurios tardaron mucho tiempo en hacerse dueños de los hábitats del Mesozoico. Sin embargo, un equipo de investigadores liderado por Christian Sidor, de la Universidad de Washington en Seattle, publicó en mayo el descubrimiento de nuevos fósiles que pueden cambiar nuestro conocimiento sobre el origen de los dinosaurios. Los fósiles se han encontrado en Tanzania y Zambia, datan de tan sólo 10 millones de años después de la extinción del final del Paleozoico, y pertenecen a linajes antepasados de los dinosaurios. Los nuevos fósiles son millones de años más jóvenes que los restos de dinosaurios más antiguos descubiertos en otras partes de la Tierra.

Los fósiles de Sidor y sus colaboradores han aparecido en regiones que pertenecían al sur del supercontinente Pangea (Figura 2), en terrenos que hoy forman parte de África, Sudamérica, Antártida, Australia e India. Antes de la extinción masiva, los tetrápodos estaban distribuidos de forma más o menos uniforme por todo el territorio sur de Pangea. Después de la extinción, por el contrario, la distribución de los animales era mucho más irregular, lo que ha obligado a los investigadores a buscar en lugares poco explorados anteriormente.
El supercontinente Pangea al inicio del Triásico
Figura 2: El supercontinente Pangea al inicio del Triásico. Click para ampliar!
Una de las conclusiones más interesantes del estudio es la confirmación de que especies muy extendidas al final del Paleozoico, no aparecían en el Mesozoico. Por el contrario, otras especies que se encontraban ecológicamente marginadas antes de la extinción global, experimentaban una súbita explosión evolutiva después de la extinción. En general, las investigaciones del grupo de Sidor demostraron que, al final del Paleozoico, el 35% de los tetrápodos aparecían en dos o más de las áreas estudiadas, y algunas de las áreas se extendían por más de 2.500 kilómetros, incluyendo Tanzania y Sudáfrica. Sin embargo, al principio del Mesozoico sólo el 7% de las especies aparecía en dos o más de las regiones analizadas, indicando una clara reducción en la distribución.

El equipo de Sidor analizó dos ejemplos concretos de tetrápodos en el sur de Pangea, y en ambos casos comparó su distribución 5 millones de años antes de la extinción global y 10 millones de años después. En el primer caso analizaron restos de Dicynodon (un reptil herbívoro del tamaño de un cerdo, Figura 3), y descubrieron que se trataba de una especie dominante en el sur de Pangea al final del Paleozoico, pero que había desaparecido totalmente en el Mesozoico. Especies de herbívoros cercanas a Dicynodon también desaparecieron, lo que permitió el avance de otros herbívoros que colonizaron el sur de Pangea después de la extinción. En el segundo análisis, descubrieron que los arcosaurios (Figura 4) no estaban distribuidos de forma general en el sur de Pangea al final del Paleozoico, al contrario que la mayoría de los tetrápodos que sí eran habituales en todo el supercontinente meridional. Sin embargo, los arcosaurios eran dominantes al principio del Mesozoico, al menos en lo que hoy es el sureste de África, Zambia y Tanzania. Del linaje de los arcosaurios derivarían más tarde animales similares a los dinosaurios, como el Asilisaurus, y los primeros dinosaurios auténticos, como el Nyasasaurus parringtoni. Los descendientes de los arcosaurios hoy son los pájaros y los cocodrilos.
Dicynodon
Figura 3: Dicynodon. (N. Tamura) Click para ampliar!
Filogenia de los arcosaurios
Figura 4: Filogenia de los arcosaurios.
(Otero and Vizcaíno, 2008)
 
 
Ithaca (New York), EEUU, 06 de Mayo de 2013.
 
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