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Un océano global en Encélado
Alberto González Fairén

El agua líquida que esconde la corteza de hielo de Encélado no forma pequeñas lentes aisladas, sino que se trata de un océano global.
a sonda Cassini se encuentra en órbita de Saturno desde mediados de 2004. Análisis previos de sus datos habían sugerido la presencia de depósitos de agua líquida en la luna Encélado, en forma de lentes, bajo la corteza helada. Estos depósitos serían discontinuos, y se localizarían preferentemente cerca del polo sur del satélite.

El pasado mes de septiembre, el equipo de Peter Thomas (Cornell) presentó sus nuevos resultados acerca del agua líquida de Encélado. Usando datos obtenidos con la sonda Cassini, Thomas y sus colaboradores han podido medir la pequeña oscilación del eje de rotación de Encélado en su órbita alrededor de Saturno (Figura 1). Este cabeceo se denomina “libración”, y consiste en el conjunto de movimientos de oscilación que presenta el disco de una luna con respecto a un observador externo.

Para medir la libración de Encélado, el equipo de Thomas analizó cientos de imágenes de la luna helada durante siete años, mapeando cuidadosamente la posición de diversas formas geológicas en la superficie del satélite, fundamentalmente cráteres de impacto. El objetivo era medir los cambios en la rotación de Encélado con la mayor precisión posible.
Saturno y Encélado...
Figura 1: Saturno y Encélado, fotografiados por la
sonda Cassini el 28 de octubre de 2015.
(NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute) Click para ampliar!
La libración que Saturno induce en Encélado se debe a que el satélite no es perfectamente esférico, y a que su velocidad de traslación orbital varía en diferentes porciones de su órbita alrededor del gigante gaseoso. La única explicación razonable para la elevada magnitud de la libración de Encélado (una décima de grado) es que su corteza de hielo no sea continua hasta el interior rocoso, sino que exista una capa de agua líquida entre el hielo exterior y la roca interior. En caso contrario, es decir, si la superficie y el núcleo estuvieran rígidamente conectados por hielo sólido, el núcleo aportaría una cantidad enorme de “peso muerto” que haría que la libración de Encélado fuese mucho menor.

Por lo tanto, Encélado debe tener un océano global bajo su corteza de hielo, y no únicamente un pequeño mar polar en el sur. Esta gran reserva de agua líquida se encuentra oculta por una corteza de 30 o 40 kilómetros de hielo (Figura 2). El océano subsuperficial podría estar alimentando los géiseres de Encélado, fotografiados también por Cassini cerca del polo sur de la luna congelada, y que expulsan vapor de agua, partículas heladas y moléculas orgánicas sencillas, a través de largas fracturas oscuras en la corteza de hielo.
La estructura interna de Encélado...
Figura 2: La estructura interna de Encélado.
(NASA/JPL-Caltech) Click para ampliar!
El 28 de octubre del año pasado, Cassini sobrevoló Encélado a tan sólo 50 kilómetros de altura (Figura 3), atravesando la pluma de gases y partículas expulsada por uno de estos géiseres durante unas decenas de segundos, y a 30.000 km/h. Ha sido el acercamiento máximo a Encélado que Cassini hará durante toda su misión, con el objetivo de elaborar una descripción más completa de los materiales que expulsan los géiseres. Cassini recogió gases de la pluma para analizarlos. Así se podrá conocer más en detalle la química del océano de Encélado, en particular si contiene hidrógeno molecular: el hidrógeno en la pluma proveería de una evidencia adicional para reforzar la hipótesis de que existe actividad hidrotermal en el fondo del océano de Encélado.

Los materiales recogidos por la sonda Cassini pueden proporcionar pistas acerca de la composición y la actividad del océano de Encélado, uno de los lugares más interesantes del Sistema Solar desde un punto de vista astrobiológico.
La superficie de Encélado...
Figura 3: La superficie de Encélado desde 50 km de altura. (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute) Click para ampliar!
 
 
Madrid, España, 08 de Diciembre de 2015.
 
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