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MSL estudiará el cráter Gale
Alberto González Fairén
Mars Science Laboratory (MSL) partirá hacia Marte en noviembre. Aunque no ha sido diseñado para detectar actividad biológica, sí podrá buscar compuestos orgánicos y estudiar a fondo la geología del cráter Gale.
ars Science Laboratory, bautizado como “Curiosity” (Figura 1), representa la misión más ambiciosa desarrollada hasta la fecha para el estudio de Marte. MSL, el séptimo aparato de fabricación humana que ha de posarse sobre Marte, tiene a día de hoy un coste estimado de 2500 millones de dólares, el tamaño de un coche pequeño con seis ruedas de 50 cm de diámetro, un peso en la Tierra de 900 kilos, y una duración nominal para su misión primaria de dos años terrestres (aproximadamente un año marciano), durante los que deberá recorrer casi 20 km. MSL será lanzado a finales de este año (la ventana de lanzamiento se sitúa entre el 25 de noviembre y el 18 de diciembre, con fecha propuesta para el 25 de noviembre a la 10:21 am hora de Florida), y llegará a su destino 9 meses más tarde, en agosto de 2012. MSL porta 10 instrumentos científicos, desarrollados por Estados Unidos, Europa, Rusia y Canadá, y está diseñado para recorrer hasta 200 metros al día, a una velocidad máxima de 6 cm/s, propulsado por un generador termoeléctrico alimentado con plutonio. Su objetivo principal es analizar las condiciones de habitabilidad de Marte en el pasado, y no está diseñado para buscar evidencias directas de vida.
Mars Science Laboratory (MSL)
Figura 1: Trabajos sobre MSL en el Jet Propulsion Laboratory. (NASA/JPL-Caltech) Click para ampliar!
(Un “anaglifo” del MSL se puede descargar en este link)
Uno de los momentos críticos de la misión será el final del proceso de descenso sobre la superficie de Marte, ya que se van a emplear técnicas nunca usadas antes. Primero, MSL no caerá sobre Marte, sino que maniobrará suavemente para acercarse a la superficie, ayudado además por la suelta de ocho paquetes de lastre con un peso total de unos 300 kg. Y la fase final del descenso consistirá en posar suavemente el rover sobre la superficie de Marte, desde una plataforma voladora estable situada a unos 60 metros sobre el suelo, con un sistema de grúas (Figura 2). Una vez sobre la superficie de Marte, MSL no empezará a moverse hasta el quinto día, ya que este es el tiempo necesario para que los controladores de la misión se aseguren de que el terreno es seguro y no hay ningún peligro inmediato, para medir las temperaturas locales, para tomar las primeras imágenes del terreno circundante, para evaluar el tiempo que tardan las señales en viajar desde el rover hasta los orbitadores que le servirán de estaciones de comunicación con la Tierra, y para desplegar completamente los equipos de telecomunicaciones y el sistema de recogida de muestras. MSL tiene capacidad para estudiar hasta 70 muestras de suelos y rocas.
Mars Science Laboratory (MSL) - Skycrane
Figura 2: Esquema del MSL colgando de la plataforma
de descenso. (JPL/NASA)
Finalmente, NASA ha decidido que MSL analice el cráter Gale, una antigua cuenca de impacto de 155 km de anchura, situada en la zona de Aeolis Mensae (Figura 3). La selección final se anunció el pasado 22 de julio, después de un proceso competitivo que ha durado cinco años, y que tuvo hasta 60 candidatos, con cuatro finalistas (los cráteres Eberswalde y Holden, y el valle Mawrth completaban el cuarteto). Los ingenieros de la misión dieron su visto bueno a los cuatro finalistas como lugares apropiados para el descenso. Por lo tanto, la selección final se ha hecho en base a criterios puramente científicos. Gale recibe su nombre de un banquero australiano y astrónomo aficionado que realizó su trabajo hace casi un siglo.
Mapa topográfico de Marte
Figura 3: Mapa topográfico de Marte indicando la localización del cráter Gale y de los lugares de descenso de las seis sondas que han llegado a Marte con éxito hasta hoy.
(Thomson et al., 2011) Click para ampliar!
El cráter Gale fue excavado en algún momento durante la transición del Noeico al Hespérico, y está superpuesto al gran escalón topográfico que divide Marte en dos provincias: las tierras altas del sur y las planicies del norte (Figura 3). Gale presenta una gran elevación central de 45 por 90 km de anchura y 5.2 km de altura formada por sedimentos antiguos, y existen argumentos geomorfológicos y mineralógicos para sostener que el cráter pudo haber albergado agua líquida durante algún momento de su temprana historia, incluyendo huellas de valles fluviales, deltas y canales invertidos. El plan inicial de MSL es visitar un depósito sedimentario que parece haber sido emplazado en el cráter a través de una brecha en sus paredes, tal vez con el concurso de agua líquida. Más adelante, el rover se dirigirá hacia la elevación central. Las capas de sedimentos que forman la elevación parecen haberse depositado a lo largo de varios cientos de millones de años, y han sido parcialmente erosionadas con posterioridad. Los espectrómetros que se encuentran orbitando Marte en este momento han detectado la presencia de sulfatos y de arcillas en las capas sedimentarias inferiores (Figura 4), y estos minerales se forman en presencia de agua. Por lo tanto, uno de los objetivos de MSL es determinar la abundancia y la distribución de estos minerales, y si se formaron con el concurso de aguas subterráneas, en un lago o a partir de agua de lluvia. En las partes superiores de la elevación apenas hay huellas de erosión o de minerales formados en presencia de agua, pero no se descarta que MSL pueda completar la ascensión hasta la cumbre si se prolonga su tiempo de actividad.
Cráter Gale
Figura 4: Minerales formados en presencia de agua líquida, detectados por el espectrómetro CRISM en la
elevación central de Gale. (Thomson et al., 2011) Click para ampliar!
 
 
San Francisco (California), EEUU, 01 de Agosto de 2011.
 
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