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Los fósiles más antiguos de la Tierra
guían la búsqueda de vida en Marte

Alberto González Fairén

Investigadores de los rovers marcianos ExoMars y Mars2020 hemos explorado los estromatolitos de Australia como campo de pruebas para buscar
vida en Marte.
arte es hoy un planeta extremadamente frío y seco, y posiblemente ha permanecido en este estado, con pocas variaciones, durante los últimos 3.000 millones de años. Sin embargo, durante los primeros 1.000 a 1.500 millones de años de su historia geológica, Marte fue un mundo mucho más cálido y húmedo. Las temperaturas medias globales estaban cerca del punto de congelación del agua, y el planeta tenía glaciares, ríos, lagos parcialmente cubiertos por hielo y tal vez pequeños mares muy fríos sobre su superficie. Si la vida en Marte tuvo una oportunidad de aparecer alguna vez, es fácil imaginar que ocurrió entonces.

Precisamente durante ese mismo periodo, la vida empezaba en la Tierra. La datación de los fósiles más antiguos ha sido históricamente una tarea controvertida, y no existe consenso sobre los posibles restos biológicos fechados en más de 3.500 millones de años: tal vez son restos fósiles, tal vez son simplemente estructuras minerales. En cualquier caso, la búsqueda de los vestigios de vida más antiguos en nuestro planeta se concentra en los cratones, las porciones más antiguas de la corteza continental, que no han sido afectadas por movimientos orogénicos desde hace miles de millones de años.

En el cratón de Pilbara, en el noroeste de Australia, se han identificado los fósiles (no controvertidos) más antiguos de la Tierra: estromatolitos de unos 3.500 millones de años de antigüedad. Los estromatolitos son estructuras minerales formadas en aguas someras por la actividad de comunidades de bacterias, que fijan partículas carbonatadas en forma de capas sucesivas, de tal modo que las bacterias vivas se sitúan en la capa superficial y los minerales se van acumulando en sedimentos en las capas inferiores. Con el tiempo, pueden formar grandes estructuras en forma de columnas, que fosilizan con relativa facilidad.

Los estromatolitos de Pilbara se formaron en un entorno de lagunas hidrotermales someras similar al que se puede encontrar hoy en Yellowstone y constituyen, por lo tanto, la mejor ventana temporal que tenemos en la Tierra para poder estudiar cómo era la vida hace 3.500 millones de años. Y si Marte reunía condiciones de habitabilidad en la misma época, Pilbara también puede darnos las mejores pistas para buscar vida marciana, porque es muy posible que la vida en Marte, si alguna vez existió, alcanzara como máximo un nivel evolutivo similar al de la Tierra entonces.

Así lo han considerado tanto ESA como NASA, que en agosto de este año reunieron en Pilbara a un grupo de investigadores de los rovers ExoMars y Mars2020. Ambos rovers tienen la misión de buscar huellas de la presencia de vida en el pasado remoto de Marte, en dos lugares muy alejados entre sí y con instrumentos distintos, pero complementarios. El objetivo de la expedición ESA/NASA a Pilbara era proporcionar las herramientas necesarias a los científicos de ambos rovers para poder identificar posibles estructuras biológicas fósiles en Marte, así como establecer sinergias y compartir estrategias de muestreo caso de que alguno de los rovers hiciera un descubrimiento potencialmente relevante. El trabajo de campo puso en contacto a científicos habituados a trabajar en el Marte primitivo con otros especializados en la Tierra primigenia, confirmó lo enormemente complicado que es establecer el origen biológico de los fósiles más antiguos, y avaló las semejanzas entre ambos planetas al principio de su historia geológica.

Esta similitud entre los ambientes en la superficie de la Tierra y Marte hace 3.500 millones de años terminó poco después. La Tierra comenzó a reciclar su corteza merced a la tectónica de placas, preservando unos pocos cratones muy antiguos donde permanecen las escasas huellas fósiles de la biosfera primigenia, y la vida se extendió copiosamente por todo el planeta. Marte, por el contrario, perdió casi toda su agua y se congeló, preservando en su corteza inmóvil la evidencia de los procesos geológicos y tal vez biológicos que ocurrieron sobre su superficie hace más de 3.000 millones de años.

Esos terrenos marcianos tan antiguos son precisamente el objetivo de estudio de los dos rovers que llegarán a Marte en 2021. Y aquí surge un debate interesante. Los estromatolitos fósiles de Pilbara están legalmente protegidos, y es necesario contar con permisos para tomar muestras, porque su valor científico es incalculable. Imaginemos que uno de nuestros rovers encuentra un afloramiento rocoso con estructuras que recuerdan a los estromatolitos terrestres. E imaginemos que los restos son pequeños, muy locales. ExoMars cuenta con un taladro combinado con la instrumentación necesaria para hacer un primer análisis de las muestras in situ y tratar de confirmar así si son estromatolitos o estructuras geológicas; y Mars2020 tiene la capacidad de extraer muestras que serán traídas a la Tierra en una misión posterior alrededor de 2026, para intentar determinar su origen biológico o no. Pero el proceso de extracción, en ambos casos, sería tremendamente invasivo, con el riesgo de destruir los posibles estromatolitos. Y los resultados podrían ser no concluyentes, como sucede con muchos posibles estromatolitos terrestres. ¿Deberíamos tomar muestras para poder responder finalmente a una de las grandes preguntas que se ha hecho siempre la humanidad? ¿O deberíamos esperar a que la tecnología avance lo suficiente como para poder llevar a Marte robots con mejores capacidades, o incluso astronautas geólogos, que aseguraran a la vez un análisis concluyente y la supervivencia de los posibles estromatolitos?
   
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
   
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
   
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
   
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
   
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
   
estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara
 
Ilustraciones
Imágenes de estromatolitos de 3.500 millones de años en Pilbara.
(Todas las imágenes tomadas por el autor)

 
 
Madrid, España, 10 de Setiembre de 2019.
 
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