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Evaporitas en Titán
Alberto González Fairén
Los lagos de Titán están formando depósitos de evaporitas en la actualidad, lo que se ha interpretado como una prueba más del ciclo activo que mantienen los líquidos presentes sobre el satélite de Saturno.
as evaporitas se depositan sobre las superficies planetarias cuando ciertos compuestos químicos disueltos en masas líquidas precipitan por saturación de las disoluciones de las que forman parte, al evaporarse el solvente líquido. Hasta hace muy poco, sólo se conocían evaporitas en la Tierra y en Marte, formadas en ambos casos al evaporarse masas de agua líquida. En la Tierra existe una gran variedad de elementos constituyentes de evaporitas, entre los que se encuentran los carbonatos (CaCO3), los sulfatos (CaSO4) y las halitas (NaCl), en orden creciente de solubilidad. La abundancia relativa de cada uno depende de la composición de la roca madre y de los fluidos presentes en cada localización concreta. En Marte, el rover Opportunity descubrió la presencia de evaporitas en Meridiani Planum, compuestas principalmente por sulfatos, y formadas en entornos ácidos.

Investigaciones recientes han confirmado que existe un tercer cuerpo en el Sistema Solar sobre el que se están formando hoy en día evaporitas: la luna de Saturno Titán. Titán tiene una temperatura media en supeficie de alrededor de -183°C, sólamente un poco más cálido que la temperatura que precisa el nitrógeno para permanecer en estado líquido. Por lo tanto, el agua en Titán está permanentemente congelada. Sin embargo, esta temperatura está muy próxima al punto triple del metano, y por lo tanto el metano juega el mismo papel sobre la superficie de Titán que el agua sobre las superficies de la Tierra y Marte. Titán tiene nubes de metano, lluvia de metano, ríos de metano y lagos y mares de metano, algunos de hasta miles de kilómetros en sus ejes mayores, lo que convierte al satélite en el único lugar del Sistema Solar con un ciclo líquido activo además de la Tierra. El grupo de Jason Barnes, de la Universidad de Idaho, ha analizado los posibles depósitos de evaporitas de Titán, y ha concluido que tienen una naturaleza exótica en relación a las evaporitas de los planetas rocosos: el solvente es el metano, en lugar del agua; y los solutos, en lugar de sales, son CO2, benceno y ciertas moléculas orgánicas que se forman por fotolisis del metano y que se disuelven en la lluvia, permeando la superficie y los líquidos superficiales. Estos compuestos orgánicos precipitan en los lagos de Titán cuando el metano se evapora, convirtiéndose en evaporitas.
Ligeia Mare
Figura 1: Imagen de la sonda Cassini que muestra una zona de lagos activos y secos al sur del mar de metano Ligeia Mare. Distintos colores indican diferentes composiciones. Los depósitos de evaporitas formados al secarse antiguos lagos están representados en colores anaranjados, e indicados por flechas blancas. Otros lagos secos que no tienen depósitos de evaporitas asociados están representados en colores de la gama del verde, similares al resto del terreno. Las flechas azules señalan lagos de metano existentes en la actualidad.
(NASA/ESA/J.W. Barnes) Click para ampliar!
Las imágenes obtenidas por la sonda Cassini muestran alrededor de 75 lagos sobre la superficie de Titán, distribuidos zonalmente alrededor de 20° en torno a los polos y preferentemente en el hemisferio boreal, como resultado del transporte atmosférico de volátiles hacia las zonas más frías del satélite. Los lagos presentan unas dimensiones desde 3 a 70 km en sus ejes mayores, y algunos se encuentran activos mientras que otros están ya secos. Barnes y sus colaboradores han determinado que algunos de estos lagos secos han dejado depósitos de evaporitas al desaparecer, mientras que otros no (Figuras 1 y 2). Un fenómeno similar se puede observar en los lagos de Utah, en Estados Unidos (Figura 3): en el Gran Lago Salado se depositan todas las aguas de escorrentía del oeste de Estados Unidos, y no tiene vías de drenaje, lo que explica la enorme concentración de sales disueltas en sus aguas. Alrededor del lago se pueden apreciar grandes depósitos de evaporitas, especialmente en el salar Bonneville. Sin embargo, al sur del Gran Lago Salado y muy próximo a él se encuentra el Lago Utah, que contiene agua dulce. El Lago Utah mantiene una baja concentración de sales porque, aunque un río y varios canales desembocan en él, tiene también un canal de salida, el río Jordan, que evacúa agua y sales en cantidades similares. Por esta razón, el Lago Utah no es evaporítico, y no tiene depósitos de evaporitas asociados. Procesos similares podrían explicar porqué en algunos lagos secos de Titán han precipitado depósitos de evaporitas y en otros no.
Atacama Lacuna
Figura 2: Detalle de Atacama Lacuna, en Titán. Este lago seco tiene depósitos de evaporitas (indicados en colores anaranjados), mientras que otros lagos cercanos al este de Atacama Lacuna no tienen evaporitas. (NASA/ESA/J.W. Barnes)
Grandes lagos de Utah
Figura 3: Imagen de satélite que muestra los grandes lagos de Utah, Estados Unidos. El salar de Bonneville está formado por los restos evaporíticos del Lago Bonneville, datado en el Pleistoceno. (Google Maps) Click para ampliar!
 
 
San Francisco (California), EEUU, 01 de Marzo de 2012.
 
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