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¿Es la biosfera terrestre precoz
en el Universo?

Alberto González Fairén

Es común pensar que el Universo debe estar lleno de vida mucho más antigua que la terrestre. Pero, ¿y si somos de los primeros?
l Universo tiene unos 13.8 miles de millones de años, y nuestro Sistema Solar, incluida la Tierra, se formó hace unos 4.5 miles de millones de años. La evidencia indiscutida de vida sobre la Tierra tiene al menos 3.8 miles de millones de años. Esos 10 mil millones de años que transcurrieron entre el origen del Universo y el origen de la vida en la Tierra han servido como base para formular la idea de que, en consecuencia, debe existir una enorme variedad de sistemas planetarios mucho más viejos que el nuestro en el Universo, y que por lo tanto debe existir una multitud de mundos habitados. La mayoría de ellos habría albergado vida incluso desde miles de millones de años antes de que la vida surgiera en la Tierra. La conclusión final es que deben existir muchísimas biosferas en el Universo, muchas de ellas enormemente más antiguas que la vida terrestre.

Sin embargo, un trabajo reciente dirigido por Avi Loeb, de Harvard, sugiere que la realidad podría ser bien distinta: la vida de la Tierra debe ser en realidad prematura desde un punto de vista cosmológico, y las probabilidades de que la vida evolucione son mucho más altas en el futuro distante.

El razonamiento de Loeb y sus colaboradores es como sigue. La vida como la conocemos empezó a ser posible únicamente unos 30 millones de años después del Big Bang, cuando las primeras estrellas sembraron el cosmos con los elementos necesarios para la biogénesis, como el carbono y el oxígeno: la vida del tipo terrestre no era posible antes de que empezaran a morir estrellas. Por el otro extremo, el equipo de Loeb estima que la vida dejará de ser posible cuando las últimas estrellas estén terriblemente alejadas unas de otras, y vayan muriendo: unos 10 billones de años en el futuro. Por lo tanto, ese es el intervalo en el que es probable que la vida aparezca en el Universo.

La probabilidad de que la vida aparezca dependerá de varios factores, y el más importante debe ser el tiempo de vida de las estrellas. A mayor masa estelar, menor tiempo de vida (Figura 1). Por ejemplo, las estrellas con una masa mayor que unas tres veces la masa solar, viven tan deprisa y mueren tan rápido que es lícito suponer que no tendrán ningún planeta en órbita en el que la vida pueda tener una opción realista de evolucionar. Por el contrario, las estrellas menos masivas, las que tienen una masa menor que el 10% de la masa solar, pueden estar brillando durante 10 billones de años. Alrededor de estas estrellas, los planetas en órbita podrán tener condiciones biofavorables durante intervalos de tiempo enormes. En consecuencia, la probabilidad de aparición de vida en torno a estrellas poco masivas crece enormemente con el tiempo, hasta el punto de que las probabilidades son 1000 veces mayores en el futuro distante que ahora.
Evolución estelar...
Figura 1: Evolución estelar en atención a la masa de
las estrellas. (k06.kn3.net) Click para ampliar!
Por lo tanto, como no vivimos alrededor de una estrella de poca masa dentro de medio billón de años, la conclusión es inmediata: o bien la vida es difícil alrededor de estrellas de poca masa, o bien la vida en la Tierra es tremendamente prematura. Para determinar cuál de estas dos opciones es la correcta, es imprescindible estudiar detalladamente las estrellas de poca masa, que en su mayoría son enanas rojas. Estas estrellas viven mucho tiempo, aunque plantean problemas de habitabilidad en sus planetas en órbita: por un lado, al ser estrellas poco luminosas, sus planetas deben tener radios orbitales pequeños para recibir una cantidad de energía adecuada; pero, por otro lado, las enanas rojas emiten poderosas llamaradas solares y radiación ultravioleta, capaces de arrancar la atmósfera de planetas situados muy cerca. Por lo tanto, la zona de habitabilidad de las enanas rojas es difícil de definir (Figura 2, y véase esta nota relacionada).
Zonas de habitabilidad circumestelar...
Figura 2: Zonas de habitabilidad circumestelar en relación
a la masa de las estrellas. (cosmonoticias.org) Click para ampliar!
 
 
Madrid, España, 04 de Noviembre de 2016.
 
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