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Biomarcadores
Alberto González Fairén

¿Sabemos cómo podría ser un indicador universal para identificar vida fuera de la Tierra?
odavía no disponemos de una definición precisa de qué podría ser considerado un signo de vida extraterrestre indiscutible. Esta carencia es debida en parte a que hay muchas definiciones para separar los seres vivos de los objetos inanimados. En general, un ser vivo debe tener las habilidades de metabolizar, reproducirse y evolucionar.

NASA y ESA están comenzando a estudiar distintos conceptos para buscar vida no sólo en Marte, sino también en Europa, Encélado o Titán (Figura 1). Un problema común al que se enfrentan todas las técnicas propuestas es la facilidad con la que pueden ofrecer falsos positivos.
Lagos en Titán...
Figura 1: Lagos en Titán, la luna más grande de Saturno.
(NOAA/NASA/ESA) Click para ampliar!
Steven Benner, Director de la Fundación de Evolución Molecular Aplicada, sostiene que los mejores biomarcadores no son necesariamente elementos o compuestos particulares, o ni siquiera el efecto de los seres vivos en su entorno, y mucho menos algo que pueda ser perceptible a simple vista o con cámaras sofisticadas.

Para Benner, la vida debe ser apreciada como una estructura, un esqueleto molecular identificado como la herencia común de todos los seres vivos. La función central de esta estructura sería permitir la evolución darwiniana a través de la transmisión de información, la mutación, y la herencia de esas mutaciones. Esta ha sido la dinámica esencial que ha permitido el origen de la vida, su aumento de complejidad y su expansión por la Tierra.

En nuestro planeta, esta estructura está representada por los ácidos nucleicos ARN y ADN (Figura 2). Son moléculas que pueden cambiar sus condiciones físicas sin alterar sus propiedades.
ARN y ADN...
Figura 2: Estructura del ARN (cadena sencilla) y el ADN (doble cadena).
(Creative Commons Attribution-Share Alike 3.0 Unported) Click para ampliar!
Por supuesto, si buscamos ARN o ADN fuera de la Tierra estaremos presuponiendo que la vida en cualquier parte ha de ser como la terrestre. Por eso Benner defiende que debemos buscar un polímero lineal (una macromolécula compuesta por subunidades repetidas) con carga eléctrica, lo que se define en términos químicos como un polielectrolito. Las cargas eléctricas en el polielectrolito deben repetirse, porque si son simplemente una mezcla al azar de cargas positivas y negativas, se perdería la capacidad de transmitir cambios de información (herencia) sin alterar la estructura.

Según Benner, esta sería una estructura universal para la vida, y una que podría ser detectada en solución acuosa, cualquiera que fuese su origen o su historia natural. Bastaría con exponer el polielectrolito a un instrumento con la carga contraria y medir la reacción. De hecho disponemos ya de tecnologías para secuenciar ácidos nucleicos, que podrían ser modificadas para identificar y descodificar cualquier tipo de macromolécula lineal.
 
 
Madrid, España, 04 de Octubre de 2017.
 
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