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Atacama: Marte en la Tierra
Alberto González Fairén
El desierto de Atacama, que ocupa una extensa franja de casi mil kilómetros de longitud en el norte de Chile, entre los Andes y el Océano Pacífico, es el desierto más antiguo y más seco de la Tierra. Es, además, un lugar que presenta una sorprendente similitud con algunas zonas de Marte bien estudiadas por orbitadores y módulos de descenso. Una comparación fotogeológica de terrenos de Marte y Atacama acredita la condición del desierto chileno como uno de los análogos marcianos más interesantes de nuestro planeta, particularmente en lo que se refiere a la identificación de áreas trabajadas por agua líquida en entornos hiperáridos.
Atacama: Marte en la Tierra
La fotografía de la parte superior fue tomada en la autopista 5, 70 km al sur de Vallenar, en Chile. Todas las fotografías de Atacama que ilustran este artículo son obra del autor. Tanto la morfología como las tonalidades hacen pensar inmediatamente en las imágenes de Utopia Planitia que transmitieron las sondas Viking, o en las de Ares Vallis, donde trabajó Mars Pathfinder. La panorámica inferior muestra una vista hacia el oeste de la zona de amartizaje de Pathfinder, obtenida combinando varias imágenes individuales. Una versión 3D de esta imagen panorámica se puede descargar haciendo click aquí. (T. Parker, JPL)
Atacama: Marte en la Tierra
La acción del viento sobre la arena forma vistosos paisajes de rizamientos y dunas en Atacama, como los de la fotografía superior, obtenida unos 50 km al noroeste de Taltal. El mosaico inferior fue elaborado a partir de datos obtenidos por el rover Spirit en el cráter Gusev, en la zona denominada “El Dorado”. Muestra intrincados depósitos de arena, en una combinación de imágenes tomadas entre el 30 de diciembre de 2005 y el 1 de enero de 2006. (NASA/JPL-Caltech/Cornell)
Atacama: Marte en la Tierra
La fotografía superior izquierda fue obtenida 100 kilómetros al oeste de Taltal, y muestra flujos de avalanchas de barro descendiendo por una colina. El mismo fenómeno se ha documentado recientemente en Marte: las dos imágenes en el ángulo inferior izquierdo muestran la formación en la última década de depósitos de avalanchas brillantes en un cráter en la región de Centauri Montes (MSSS/NASA). Como se puede apreciar comparando las dos imágenes, los depósitos aparecen en la fotografía tomada en 2005, pero no en la datada en 1999. La interpretación inicial de que las avalanchas eran producto del flujo de agua líquida es discutida actualmente. Como alternativa, se propone que los depósitos están originados por el deslizamiento de arena o grava, sin el concurso de agua líquida. Esta propuesta está apoyada por simulaciones (imagen de la derecha, Pelletier et al., 2008) que sostienen que, si el agente causante fuera el agua líquida, la morfología final resultaría más apuntada en el tramo inferior (A), mientras que si son flujos secos se forman digitaciones al final del depósito (B). Además, si el depósito brillante fuese hielo de agua, habría desaparecido o cambiado su morfología o brillo estacionalmente, fenómenos que
no se han observado. Click para ampliar!
Atacama: Marte en la Tierra
A la izquierda, depósitos brillantes, originados por desecación de masas de agua, en el fondo del Valle de la Luna, cerca de San Pedro de Atacama. A la derecha, imagen obtenida por el rover Opportunity en el cráter Victoria, en Meridiani Planum (NASA/JPL-Caltech). El origen del terreno fracturado marciano puede estar igualmente en la evaporación de agua presente en el fondo del cráter. Click para ampliar!
 
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