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El Ártico como análogo marciano
Alberto González Fairén
La isla Axel Heiberg se encuentra en la provincia de Nunavut, al norte de Canadá, cerca de 80°N. Tanto las características de su sistema hidrológico como el clima hacen de la isla un lugar perfecto para estudios de planetología comparada con Marte. Aquí se ofrece una comparación fotogeológica de Axel Heiberg y Marte.
 
Axel Heiberg - Marte
La fotografía de la izquierda muestra una vista de las instalaciones de la base de investigación de la Agencia Espacial Canadiense y la Universidad McGill, en Axel Heiberg. Todas las fotografías de Axel Heiberg que ilustran este artículo son obra del autor. “Colour lake”, el lago que abastece de agua a la base, tiene un pH = 3. Se ha propuesto que la aparente ausencia de carbonatos en Marte se deba a que sus aguas eran mucho más ácidas que las de los océanos de la Tierra, lo que impediría la síntesis de carbonatos de forma global. La identificación en Meridiani Planum (imagen de la derecha) de jarosita, un mineral que sólo se forma en condiciones ácidas, parece confirmar la idea de que en Meridiani pudo asentarse un extenso lago ácido. No obstante, empiezan a aparecer indicios de afloramientos locales de ciertos carbonatos, como la reciente propuesta de identificación de magnesita en
la región marciana de Nili Fossae. Click para ampliar!
Glaciares en la Tierra y en Marte
La fotografía de la izquierda muestra una vista del glaciar “Blanco”, que se encuentra escasamente a 1 km de la base de investigación. La imagen de la derecha, tomada por Mars Reconnaissance Orbiter, muestra las marcas de un glaciar en Arabia Terra que estuvo activo hace tan sólo 100 millones de años. Click para ampliar!
Terrenos poligonales
La fotografía superior izquierda fue obtenida durante el vuelo hacia la base de investigación. Muestra un terreno en forma de polígonos en la margen derecha del fiordo “Expedición”, formados por la contracción y expansión estacional del hielo subsuperficial derivada de los cambios en la temperatura del suelo. Los polígonos miden entre 15 y 20 metros de lado. A la derecha, un detalle de las zanjas que configuran los polígonos, tomada en la pista de aterrizaje. La imagen inferior izquierda fue obtenida por la sonda Mars Global Surveyor cerca del polo sur de Marte (86.9°S, 170.6°W), y muestra polígonos similares a los terrestres en morfología y tamaño. A la derecha, una imagen de la zona de amartizaje de la sonda Phoenix, que muestra polígonos de entre 1.5 y 2.5 metros de lado. Estos polígonos tan pequeños indican que el hielo no se encuentra a gran profundidad, y que se han producido cambios importantes en la temperatura en superficie recientemente.
Las dos imágenes superiores muestran sendos ejemplos de acuíferos que permanecen activos todo el año en Axel, incluso durante el invierno local, cuando las temperaturas bajan hasta -50°C. Esto se debe a que el agua fluye a gran velocidad hacia la superficie, y de este modo no se congela. Cuando alcanza la superficie y modera su velocidad, sí se congela en invierno. A la izquierda, “Little black pond”, el acuífero más estudiado en la zona del glaciar “Blanco”. A la derecha, un acuífero en “Colour peak” que presenta un sorprendente cambio de color. Los tonos oscuros se deben a la presencia de materiales reducidos, y los rojizos a materiales oxidados. Las diferentes propiedades geoquímicas que los caracterizan generan un mosaico de materiales depositados en el suelo. Del mismo modo, en Nili Fossae se ha identificado una gran diversidad mineralógica, posiblemente debida a la presencia de agua con diferentes propiedades durante el mismo intervalo temporal. La imagen inferior es un mapa de la diversidad de minerales en Nili, donde se pueden apreciar filosilicatos (verde), olivino (rojo) y piroxenos (azul).
 
 
San Francisco (California), EEUU, 16 de Agosto de 2008.
 
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