Página Espacial
Bienvenido. Estamos en la Web desde el 12 de Julio, 2003. Nos encontramos...!
   
 
Mensaje
 

El agua líquida no está modificando
la superficie de Marte

Alberto González Fairén

Conocemos dos tipos muy diferentes de huellas de flujo de materiales líquidos sobre la superficie de Marte: torrenteras y manchas oscuras. Ambas han sido atribuidas a la posible expresión de huellas de escorrentía de agua pendiente abajo sobre ciertos terrenos, pero nuevas investigaciones cuestionan estas ideas.
as pequeñas torrenteras (Figura 1) aparecen excavadas en pendientes, son muy comunes en Marte, y se encuentran distribuidas sobre todo tipo de terrenos, fundamentalmente entre los 30 y los 50 grados de latitud en ambos hemisferios. En general se localizan en pendientes inclinadas hacia los polos, y parecen responder a patrones estacionales en su formación. Estas variaciones estacionales sugieren una relación con las oscilaciones térmicas de la superficie, que parecen implicar procesos de congelación y descongelación de agua superficial.

Las torrenteras presentan una morfología similar a las que excava en la Tierra el flujo de agua líquida, y por lo tanto pensábamos que el agua estaba implicada de una u otra forma en la excavación de las torrenteras. Pero este verano un equipo de investigadores liderado por Jorge Núñez, de la Universidad Johns Hopkins en Maryland, publicó sus resultados sobre el estudio de la composición del terreno excavado por más de 100 de estos pequeños canales. En sus análisis, utilizaron datos suministrados por el espectrómetro orbital a bordo de la sonda MRO: como cada elemento químico absorbe la luz de forma diferente, un espectrómetro puede descifrar la información de la luz que refleja cada material y así determinar su composición. Para sorpresa de todos, en las torrenteras no apareció ni rastro de los típicos materiales formados por la acción de agua líquida, como arcillas u otros minerales hidratados, muy comunes en ciertas zonas de Marte. Por lo tanto, no parece que flujos de agua hayan estado involucrados en la excavación de las torrenteras.
Evolución de una torrentera en Marte...
Figura 1: Evolución de una torrentera en Marte
entre 2010 y 2013. (NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona) Click para ampliar!
Las manchas oscuras (Figura 2) son totalmente diferentes de las torrenteras: en lugar de ser expresiones tridimensionales excavadas de forma permanente en el terreno, con relieve negativo, son simplemente cambios de tonalidad temporales en el suelo. Se han identificado en docenas de lugares en Marte, como flujos digitiformes que se extienden pendiente abajo durante la primavera y el verano, y que desaparecen en invierno. El proceso se repite cada año en los mismos lugares.

En las manchas oscuras sí se han identificado materiales que requieren la participación de agua. De hecho, el descubrimiento de minerales hidratados en las manchas generó grandes titulares hace un año (ver “No se ha encontrado agua líquida en Marte”). Sin embargo, también este verano, el grupo de Christopher Edwards, de la Northern Arizona University en Flagstaff, hizo públicos los resultados de sus investigaciones sobre la temperatura de los terrenos donde se forman las manchas oscuras. Los datos fueron obtenidos analizando imágenes en el infrarrojo suministradas por la sonda Mars Odyssey: el agua que se acumula en los espacios entre las partículas que forman el suelo influye enormemente en los patrones de calentamiento y enfriamiento del suelo entre el día y la noche, y las imágenes infrarrojas ayudan a cuantificar estas variaciones térmicas y por tanto a determinar la cantidad de agua presente en el suelo. El resultado no deja lugar a dudas: el volumen de agua presente en las manchas oscuras no es superior al 3%, similar al que contienen las arenas del desierto más seco de la Tierra, Atacama. Posiblemente sí haya una pequeña cantidad de agua involucrada en el arranque del proceso, pero el oscurecimiento del terreno no está asociado a la presencia de agua o hielo en el suelo. La formación de minerales hidratados sería una consecuencia de la absorción de vapor de agua de la atmósfera.
Evolución de manchas oscuras en Marte...
Figura 2: Evolución de manchas oscuras en Marte entre
2007 y 2012. (NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona) Click para ampliar!
Las nuevas investigaciones publicadas este verano sugieren que tanto las torrenteras como las manchas oscuras se forman por procesos de congelación y sublimación de dióxido de carbono. Recordemos que la atmósfera de Marte está compuesta en un 96% de CO2, y que las temperaturas en superficie generalmente están muy por debajo del punto de fusión del hielo de agua. En realidad, las temperaturas y las presiones en la superficie de Marte hoy no permiten el flujo de agua líquida; tal vez únicamente la formación de salmueras efímeras, y sólo en ciertos lugares y momentos muy específicos. Cada nueva investigación apoya con más fuerza la idea de que, para encontrar algo interesante en Marte, tendremos que excavar y acceder a la subsuperficie. El rover ExoMars, de la ESA, será el primero en intentar perforar a más de un metro de profundidad en 2020.
 
 
Madrid, España, 12 de Setiembre de 2016.
 
Los trabajos publicados sólo pueden ser reproducidos
con la expresa autorización de sus autores.
Estamos en contacto: betelyuz@gmail.com
Por cualquier corrección, sugerencia o comentario.
 
Sitio Oficial Carl Sagan Portada Acerca de... Índice Contacto Links Blog