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Biografías: Galileo Galilei (1564-1642)
Fernando M. Araniti
Galileo Galilei strónomo y físico italiano que descubrió las lunas de Júpiter y las leyes que rigen la caída de los graves.

Más conocido por su nombre que por su apellido, Galileo había nacido en Pisa. Su padre era músico, y el joven comenzó su carrera universitaria estudiando medicina, aunque pronto decidió abandonarla para dedicarse de lleno a la física y las matemáticas. A los veinticinco años ya trabajaba como profesor de matemáticas en Pisa, percibiendo un sueldo mínimo. En 1591 se trasladó a Padua, y posteriormente a Florencia. Nunca llegó a casarse, pero cuando Galileo contaba con treinta y cinco años de edad, Marina Gamba (una muchacha veneciana) fue a vivir con él, y de la unión de ambos nacieron dos hijas y un hijo. En 1610 Galileo marchó a Florencia, pero Marina no le acompañó. La joven contrajo matrimonio poco después.

La reputación de Galileo descansa en parte en los descubrimientos que realizara con el telescopio, un instrumento que él no inventó, pero fue, sin duda, el primero que explotó todas sus posibilidades. Su aparato constaba de un espejo convexo en el objetivo y de una pieza cóncava en el ocular, de modo que la imagen que formaba no era invertida, sino normal. En 1610 observó por vez primera las elevaciones montañosas lunares, así como cuatro satélites en órbita alrededor de Júpiter y numerosas estrellas de luminosidad en exceso débil para ser observadas a simple vista. Galileo expuso los resultados de sus incursiones en la obra que lo hizo célebre: "El mensajero sideral" (1610). Descubrió también las fases de Venus, la estructura compuesta de Saturno (aunque no pudo distinguir e identificar sus anillos como tales. Galileo pensaba que se trataba de un planeta triple), y las manchas solares. El haber detectado la existencia de objetos celestes que claramente no giraban en torno a nuestro planeta, junto con su pública adhesión a la cosmología heliocéntrica copernicana, llevaron a Galileo a una confrontación directa con la Iglesia. Escribió en 1632 sus "Diálogos sobre los dos sistemas máximos del mundo, tolemaico y copernicano". A lo largo de esta obra Galileo expuso su apoyo a las teorías de Copérnico con diplomacia, y todos los indicios apuntan a que nuestro autor esperaba la comprensión de las autoridades eclesiásticas, infravalorando la resistencia que éstos oponían ante la aparición de cualquier novedad en este campo. Al año siguiente fue requerido por el tribunal de la Inquisición, quien lo amenazó con la cámara de tortura y obligó a retractarse de sus ideas. A los sesenta y nueve años de edad, Galileo fue condenado a un arresto domiciliario de por vida.

El telescopio de Galileo
Una pieza histórica: el telescopio usado por Galileo
Entre sus hallazgos no astronómicos más notables destaca el del isocronismo (tiempo constante de oscilación, si las oscilaciones son de escasa amplitud) de un péndulo, que Galileo había cronometrado con la ayuda de su propio pulso durante la época de estudiante de medicina. Diseñó un reloj de escape controlado mediante un péndulo. Su hijo construyó el aparato una vez muerto su padre. Aparte, nuestro insigne italiano descubrió que la velocidad de caída de los graves era independiente de su peso. Para ello realizó una serie de experimentos consistentes en esferas que se hacían deslizar cuesta abajo por la superficie lisa de planos con diferentes ángulos de inclinación, y no arrojando cuerpos de distinto peso desde la torre inclinada de Pisa, como se vino aceptando durante bastante tiempo. Los resultados de sus investigaciones sobre mecánica aparecieron relatados en su obra "Discursos y demostraciones en torno a dos nuevas ciencias relacionadas con la mecánica", que lo hizo definitivamente merecedor del título de Padre de la Física Matemática. Las dos "nuevas ciencias" que Galileo había creado son conocidas en la actualidad como "dinámica" y "resistencia de materiales". Nuestro autor falleció el mismo año en que se producía el nacimiento de Isaac Newton. Su obra estableció el estilo moderno del quehacer científico, esto es, la observación, experimentación y uso extensivo de las matemáticas como vía preferente para tratar los datos obtenidos a través de las dos fases anteriores.

El gal, así denominado en su honor, es una unidad de aceleración que equivale a 10 m/s2. El miligal es utilizado por la geofísica como medida de cambio en la aceleración regional debida a la gravedad (g).

Galileo fue un músico muy capacitado, además de artista y escritor; un auténtico renacentista. Su masiva contribución al campo de la física lo situó entre aquellos pocos hombres que, sin lugar a dudas, pueden contarse como los más grandes científicos de todos los tiempos. Sus descubrimientos, pioneros de la física posterior, su fuerte personalidad y su conflicto con la Iglesia colaboraron para hacer de él la figura más romántica de la ciencia.
Biografía de Galileo Galilei
Mendoza, Argentina, 18 de Abril de 2004.
 
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