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Biografías:
Eugene M. Shoemaker (1928-1997)
Redacción
Eugene M. Shoemaker ugene Shoemaker una vez mencionó que él se consideraba un historiador científico, cuya misión en la vida era relacionar los eventos geológicos y planetarios en una manera perspectiva. Una declaración modesta que proviene de un hombre legendario que prácticamente en soledad formuló la ciencia planetaria como una disciplina distinta de la astronomía. Aplicó los principios geológicos a la cartografía de planetas, resultando en más de tres décadas de descubrimientos sobre los planetas y asteroides del Sistema Solar. En 1992 fue galardonado con la National Medal of Science, el honor científico más alto dado por el entonces Presidente de los Estados Unidos, George Bush. Su familia, amigos, ex-estudiantes, y la comunidad científica en general lamentaron profundamente la pérdida de "Súper Gene".

El Dr. Gene Shoemaker falleció en un accidente automovilístico el 18 de julio de 1997 (tiempo australiano) en el Desierto de Tanami, Alice Springs, al Norte de Australia. En este país estaba trabajando en la pasión de toda su vida -la geología- para ayudar a entender la formación de los cráteres de impacto junto con su esposa y compañera científica, Carolyn Shoemaker. Afortunadamente Carolyn sobrevivió al accidente pero sufrió numerosas lesiones.

Residente por mucho tiempo en Flagstaff, Arizona, en 1961 Gen fundó en el U.S. Geological Survey (USGS) la División de Astrogeología y estableció el "Field Center" en Flagstaff en 1963. Se retiró del USGS en 1993, donde detentaba una destacada posición para luego continuar con sus estudios en el Lowell Observatory en Flagstaff. Persona increíblemente multifacética, contribuyó a la ciencia en numerosas maneras: realizó estudios de más de una década observando el cielo en busca de asteroides que se acercan a la Tierra y cometas, culminando con el descubrimiento (junto con su esposa Carolyn y David Levy) del Cometa Shoemaker-Levy 9, el cual colisionó con Júpiter en 1994, dando al mundo científico la oportunidad de entender la dinámica de los cometas y la ciencia planetaria de Júpiter. Había dedicado numerosos inviernos australianos a la exploración de partes muy antiguas de la Tierra que guardan los registros de impactos meteoritos y cometas, y descubriendo varios nuevos cráteres de impacto. En gran parte de su trabajo relacionado con los asteroides y cometas, Shoemaker estuvo acompañado por su esposa, Carolyn, una astrónoma planetaria. Sin dudas una pareja muy unida y con gran dedicación, parte de su trabajo fue exhibido al gran público en un documental de 1997 de la National Geographic llamado "Asteroides: Impacto Mortal". El matrimonio Shoemaker inició en 1973 y 1983 (Palomar) programas relacionados con el estudio y observación de cometas, asteroides y asteroides que se acercan a los planetas.
Cometa Shoemaker-Levy 9
Sobre estas líneas: Entre los días 16 y 22 de Julio de 1994, unas 21 piezas de un objeto designado como Cometa Shoemaker-Levy 9 colisionaron espectacularmente con Júpiter. Hasta la fecha ha sido el único evento de este tipo observado en nuestro Sistema Solar.
Este "collar de perlas" mostrado por Hubble Space Telescope, tenía una longitud de unos 1,1 millones de kilómetros, esto es, aproximadamente tres veces la distancia que separa la Tierra de la Luna.
(Imagen: Space Telescope Science Institute/NASA)

Abajo: Interpretación artística de la colisión del Shoemaker-Levy 9
con Júpiter.
Cometa Shoemaker-Levy 9
Gen Shoemaker parecía ser geólogo desde el día en que nació en Los Ángeles, California, en 1928. Incluso no necesitó completar su educación superior (B.S. y M.S., California Institute of Technology, 1947 y 1948; Ph.D. Princeton University, después de una interrupción por trabajo, 1960) antes de empezar la práctica de la astrogeología que lo llevaría a los planetas. Comenzó explorando los depósitos de uranio ubicados en Colorado y Utah en 1948, estudios que lo acercaron geográficamente e intelectualmente a muchas estructuras volcánicas y a una estructura de impacto en la Meseta de Colorado, al oeste de los Estados Unidos (Hopi Buttes y Cráter Meteoro). También realizó estudios sobre la formación de pequeños cráteres en la explosión de cargas nucleares subterráneas cerca de Nevada.

Eugene M. Shoemaker En el período de 1957 a 1960, realizó estudios sobre la estructura y mecánica de los impactos de meteoritos. Este trabajo -incluso el descubrimiento de la coesita (un sílice formado bajo alta presión durante los impactos) junto con E.C.T. Chao- proporcionó el conocimiento básico sobre los cráteres de impacto. Este trabajo en definitiva lo continuaría realizando durante toda su vida, explorando la Tierra, particularmente en Australia, y los Planetas por medio del sensado remoto y el cartografiado.

Hombre de visión, Shoemaker creía que los estudios geológicos se extenderían algún día al espacio y al inicio de su carrera soñaba con ser el primer geólogo en mapear la Luna. Durante los 1960's condujo equipos que investigaban la estructura e historia geológica de la Luna y desarrollaban métodos o formas de mapear la geología de los planetas usando imágenes de telescopio de la Luna. Un problema de salud evitó que se convirtiera en el primer astronauta geólogo, pero de todas formas ayudó personalmente a entrenar a los Astronautas del programa Apollo, y durante las caminatas en la Luna se sentaba al lado de Walter Cronkite en el noticiero de la tarde, como comentarista en geología. Participó de los programas espaciales Lunar Ranger, Surveyor, Apollo y Clementine, programa lunar del cual él era el director del equipo de ciencias.

Gene fue merecedor de numerosos premios que incluían: Doctorate of Science Arizona State College, Flagstaff, 1965. Wetherill Medal of the Franklin Institute, recibido junto con E.C.T. Chao, 1965. Arthur S. Flemming Award, 1966. Doctorate of Science, Temple University, 1967. NASA Medal for Scientific Achievement, 1967. U.S. Department of the Interior Honor Award for Meritorious Service, 1973. Member, U.S. National Academy of Sciences, 1980. U.S. Department of the Interior Distinguished Service Award, 1980. Arthur L. Day Medal of the Geological Society of America, 1982. G.K. Gilbert Award of the Geological Society of America, 1983. Reiser Kulturpreis, recibido junto con E.C.T. Chao y Richard Dehm, 1983. Honorary Doctorate of Science, University of Arizona, 1984. Barringer Award of the Meteoritical Society, 1984. Kuiper Prize of the American Astronomical Society, Division for Planetary Sciences, 1984. Leonard Medal of the Meteoritical Society, 1985. Distinguished Alumni Award of the California Institute of Technology, 1986. Rittenhouse Medal of the Rittenhouse Astronomical Society, recibido junto con C.S. Shoemaker, 1988. U.S. National Medal of Science, 1992. Whipple Award, American Geophysical Union, 1993. Fellow, American Academy of Arts and Sciences, 1993. AIAA Space Science Award, 1996. NASA Exceptional Scientific Achievement Medal, 1996. Bowie Medal, American Geophysical Union, 1996. Special Award, American Association of Petroleum Geologists, 1997. Shoemaker Award, Texas Section of the American Institute of Professional Geologists, premiado después de su fallecimiento, 1997.

Eugene y Carolyn Shoemaker
Eugene y Carolyn Shoemaker trabajando en un observatorio.
De 1962 a 1985, Shoemaker combinó la investigación en astrogeología que realizaba en el USGS con la enseñanza en el California Institute of Technology (Caltech). Presidió la División del Caltech de Ciencias Geológicas y Planetarias de 1969 a 1972. Uno de sus estudiantes de doctorado en Caltech, Dra. Susan Werner Kieffer, lo recuerda como uno de los mentores más generosos e intelectualmente honestos que haya conocido en la vida. Igualmente sus colegas en el USGS lo recuerdan como un hombre excepcionalmente brillante, exuberante, vibrante y como un ser humano cálido cuyos graciosos enojos con las copiadoras y potente risa feliz retumbaban por los pasillos.

A modo de anécdota, Mary Chapman del USGS recuerda una reunión cuando un joven científico oyó por casualidad una conversación animada y risas de Gen (que estaba en una reunión), y comentó "¿quién es ese tipo ruidoso?". A lo que Mary contestó "es el dios de la geología planetaria" y todos sabemos que los dioses no susurran. Como con su persona, el legado de Gen Shoemaker nunca será un susurro, sino un fuerte estallido sobre el reino de Ciencia que penosamente se extrañará. Él sobrevive de alguna manera en su esposa; su hijo, Patrick Shoemaker y esposa Paula Kempchinsky; sus hijas Christine Woodard y Linda Salazar y su marido Fred; y nietos, Sean y Adrián Woodard y Stefani Salazar, y una hermana, Maxine Heath.
Fuente: Mary Chapman/USGS.
 
Mendoza, Argentina, 17 de Marzo de 2005.
 
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