Página Espacial
Bienvenido. Estamos en la Web desde el 12 de Julio, 2003. Nos encontramos...!
   
 
Mensaje
 
Un "Dragón" en la Superficie de Titán
Oficina de Prensa ESO
itán, la luna de Saturno más grande y la segunda luna más grande del Sistema Solar (la luna joviana Ganímedes es ligeramente mayor), es el único satélite conocido con una atmósfera sustancial. Está principalmente compuesta de nitrógeno (al igual que la terrestre) y también contiene cantidades importantes de metano. Opacas nieblas anaranjadas y nubes de moléculas orgánicas complejas evitan la visión de su superficie (ver por ejemplo las imágenes de la misión Voyager).

Recientes observaciones espectroscópicas y de radar, sugieren que en la superficie existen grandes depósitos de hidrocarburos líquidos, además de un ciclo meteorológico basado en el metano similar al ciclo hidrológico de la Tierra. Esto hace de Titán el único objeto conocido con lluvias y tal vez con océanos, como en nuestro planeta. De esta manera es un objeto ideal para el estudio de la química pre-biótica, e incluso el origen de la vida en la Tierra.

Un "Dragón" en la Superficie de Titán
ESO PR Photo 11a/04
[Preview - JPEG - 40k]
[Fullres - JPEG - 672k]
Créditos: ESO
La sonda Huygens, una vez eyectada por el orbitador Cassini (NASA/ESA), se espera ingrese a la atmósfera de Titán a principios del 2005. Huygens realizará entonces precisas mediciones de las condiciones químicas y físicas de la atmósfera, y si también sobrevive al descenso, efectuará mediciones de la superficie de este pequeño mundo.

Observaciones efectuadas desde la Tierra brindarán apoyo para el éxito de este encuentro. No obstante, sólo los grandes telescopios (8-10 m) equipados con sistemas de imágenes de óptica adaptativa, o instrumentos en órbita pueden obtener imágenes de Titán lo suficientemente detalladas. El nuevo mapa correspondiente a una gran porción de la superficie de Titán, mostrado en PR Photo 11a/04, representa una contribución importante en esta dirección. La resolución de esta imagen es de 0.06 arcsec, que corresponde a 360 km sobre la superficie. Un grado de longitud sobre el ecuador corresponde a 45 km en la superficie de Titán.
Buscando ventanas atmosféricas

Las primeras -e intrigantes- imágenes de la superficie de Titán se lograron con el empleo del Hubble Space Telescope (HST), esto en los años 90. Las observaciones desde tierra se lograron recién en 2001/2 con los telescopios Keck II y Géminis Norte. Más recientemente se hizo uso del European Southern Observatory (ESO) Very Large Telescope (VLT) (ver ESO PR Photos 08a-c/04).

Las longitudes de onda usadas en las observaciones de este tipo, son críticas para la obtención de imágenes más o menos detalladas. Idealmente, se debería emplear en las observaciones bandas espectrales a las cuales la atmósfera es completamente "transparente". Se conocen varias de estas "ventanas" espectrales, y aunque las observaciones mencionadas más arriba fueron hechas a través de ventanas aproximadamente de este tipo, sin embargo también añadían la influencia de distintas capas atmosféricas, lo cual tiene el efecto práctico de observar un objeto a través de un vidrio opaco.

Se dispone de una "ventana" angosta en la región espectral del infrarrojo cercano, cerca de la longitud de onda 1.575 µm. Así, en Febrero del corriente año, un equipo internacional de investigadores trabajando en el ESO VLT Paranal Observatory (Chile), obtuvo las imágenes de Titán más detalladas realizadas hasta el presente.

Un "Dragón" en la Superficie de Titán
ESO PR Photo 11b/04
[Preview - JPEG - 23k]
[Fullres - JPEG - 568k]
Créditos: ESO

Este equipo realizó sus observaciones durante seis noches (Febrero 2, 3, 5, 6, 7 y 8, 2004), a la vez que inauguraban un nuevo dispositivo de captura de imágenes de alto contraste llamado "Simultaneous Differential Imager" (SDI), para el sistema de óptica adaptativa NACO, instalado en el telescopio de 8.2-m VLT YEPÚN. El nuevo "Simultaneous Differential Imager" es un conjunto especial de ópticas montadas en el interior de la cámara de infrarrojo cercano CONICA, en el telescopio VLT YEPÚN. Comprende un prisma doble Wollaston, de calcita, sensible a la cuádruple imagen de la rendija y un filtro especial de banda estrecha, para cada cuadrante, situados directamente frente al detector. Se trata de un conjunto especial de lentes que capturan la imagen astronómica, la divide en 4 porciones distintas por un doble prisma de Wollaston y lleva esta imagen a un conjunto de filtros para su análisis; un sistema parecido existía hace unos años en el telescopio "Hale", de Monte Palomar, en el cual una pirámide de vidrio separaba la imagen en 4 porciones para su análisis en distintos detectores. De esta manera el SDI genera simultáneamente cuatro imágenes de alta resolución
(PR Photo 11b/04) alrededor de la línea de absorción del metano atmosférico en el infrarrojo cercano. La principal aplicación de la cámara SDI, es la captura de imágenes de alto contraste en la búsqueda de cuerpos espaciales que posean metano en sus atmósferas, como ser enanas marrones o exoplanetas gigantes próximos a otras estrellas.

Detalles sin precedentes de la superficie de Titán

Debido a las influencias gravitatorias del gigante Saturno, Titán siempre presenta la misma cara hacia este planeta. Cualquier observación desde la Tierra que se desee realizar de Titán, requerirá en realidad de un conjunto de observaciones efectuadas durante casi un período orbital, es decir, 16 días. Las últimas observaciones del VLT han cartografiado aproximadamente las 3/4 partes de la superficie de Titán.

En la imagen PR Photo 11a/04 se muestra un nuevo mapa de la de la superficie de Titán (en proyección cilíndrica y cubriendo casi toda la superficie vista en las observaciones). Por esto, las imágenes simultáneas "atmosféricas" (1.625 µm) fueron "restadas" de las imágenes de la "superficie" (1.575 y 1.600 µm) para poder remover o eliminar los efectos residuales atmosféricos que pudieran estar presentes en las últimas. Esta característica de poder sustraer o restar imágenes simultáneas es exclusiva de la cámara SDI.

Este verdaderamente único mapa muestra la fracción de la luz solar que es reflejada por la superficie. La cantidad de luz reflejada depende de la composición y estructura de la superficie. Para poder discriminar más la verdadera naturaleza de la superficie, se deben realizar observaciones a varias longitudes de onda. No obstante, recientes observaciones por radar realizadas por el Observatorio de Arecibo, han aportado datos que sugieren la presencia en la superficie de Titán, de elementos líquidos. Si esto es así, las zonas oscuras (de baja reflexión) de las imágenes PR Photos 11a/04 y 11f/04 podrían corresponder a grandes reservorios líquidos de hidrocarburos. Estos elementos podrían ser la fuente de la continua producción de metano, ya que este elemento también continuamente se pierde por los efectos de la luz solar. En el otro extremo, las zonas más brillantes (es decir más reflexivas) podrían corresponder a regiones de la superficie más elevadas cubiertas de hielo.

Un "Dragón" en la Superficie de Titán
La imagen ESO PR Photo 11c/04 muestra simultáneamente dos vistas de Titán, obtenidas en Febrero 7, 2004, con NACO en el modo SDI.
Izquierda: a 1.575 µm con una vista clara de la superficie.
Derecha: a 1.625 µm, donde
la atmósfera aparece completamente opaca.
[Preview - JPEG - 33k]
[Fullres - JPEG - 609k]
Créditos: ESO
Un "Dragón" en la Superficie de Titán
La imagen ESO PR Photo 11d/04 muestra distintas vistas de Titán, obtenidas durante seis noches en Febrero de 2004. A la derecha, la imagen de la primer noche (Febrero 1-2, 2004) ha sido ampliada para una mayor claridad, y se han indicado las líneas de coordenadas. Todas las imágenes están en falso color, y fueron obtenidas con el dispositivo SDI en tres longitudes de onda:
rojo (1.575 µm; superficie),
verde (1.600 µm; superficie) y azul (1.625 µm; atmósfera), respectivamente.
[Preview - JPEG - 44k]
[Fullres - JPEG - 668k]
Créditos: ESO
Nombres provisionales para las nuevas características
Al observar la imagen PR Photo 11a/04, se deduce que el hemisferio sur de Titán está dominado por una sola región brillante localizada aproximadamente a 15° de longitud. La zona ecuatorial, aparte de esta gran zona brillante, también exhibe zonas oscuras (de baja reflexión) bien definidas. Para poder facilitar su identificación, el equipo de investigación decidió dar a esas zonas oscuras nombres provisionales -los nombres oficiales serán asignados con posterioridad por el "Working Group on Planetary System Nomenclature of the International Astronomical Union (IAU WGPSN)". Por el momento, el equipo de la cámara SDI llama informalmente a esas regiones como: "H mentiroso ", "perro", "balón" y la "cabeza de dragón".
Un "Dragón" en la Superficie de Titán
En la imagen ESO PR Photo 11e/04, se comparan dos imágenes de Titán obtenidas con el dispositivo NACO. La de la izquierda (PR Photo 08c/04) fue obtenida a una longitud de onda de 1.3 µm, lo cual no alcanza a ser completamente una ventana atmosférica.
La vista de la izquierda es la nueva observación SDI-NACO, de la misma región. Esta última se destaca por su gran claridad y contraste, debida a una menor contaminación atmosférica.
[Preview - JPEG - 39k]
[Fullres - JPEG - 749k]
Créditos: ESO

Un "Dragón" en la Superficie de Titán
La ESO PR Photo 11f/04 identifica las áreas de baja reflexión vistas en las nuevas imágenes, a las cuales se les han dado nombres provisionales.
[Preview - JPEG - 46k]
[Fullres - JPEG - 776k]
Créditos: ESO
Traducción: Redacción / Francisco A. Violat Bordonau.
Mendoza, Argentina, 16 de Mayo de 2004.
 
Los trabajos publicados sólo pueden ser reproducidos
con la expresa autorización de sus autores.
Estamos en contacto: betelyuz@yahoo.com
Por cualquier corrección, sugerencia o comentario.
 
Sitio Oficial Carl Sagan Portada Acerca de... Índice Contacto Links