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El «alimento» de Sagitario A*, en veloz caída
Redacción
Sorprendente hallazgo del equipo de astrónomos que desde hace años viene observando el núcleo de la Vía Láctea, donde al parecer existe algo verdaderamente monstruoso, y oscuro.
n equipo de astrónomos trabajando con el Very Large Telescope (VLT) del European Southern Observatory (ESO) en Atacama, Chile, ha descubierto una nube de gas de varias veces la masa de la Tierra que, según las observaciones, se está acelerando rápidamente hacia Sagitario A*, el agujero negro que se aloja en el centro de la Vía Láctea. Ésta es la primera vez que el movimiento de un objeto de este tipo hacia un agujero negro supermasivo ha sido observado.

Durante un programa de 20 años, usando los telescopios de ESO para monitorear el movimiento de las estrellas alrededor del agujero negro supermasivo en el centro de nuestra galaxia, un equipo de astrónomos dirigido por Reinhard Genzel del Max-Planck Institute for Extraterrestrial Physics (MPE) en Garching, Alemania, ha descubierto un nuevo y único objeto que se acerca rápidamente al agujero negro.

En los últimos siete años, la velocidad de este objeto se ha casi duplicado, llegando a más de 8,4 millones de km/h (o ~2350 km/s). Se encuentra en una órbita kepleriana muy elongada (e=0,94) y, a mediados de 2013, pasará a una distancia de sólo unos 40 000 millones de kilómetros del horizonte de sucesos del agujero negro, una distancia aproximada de 36 horas-luz. Éste es un encuentro extremadamente cercano con un agujero negro supermasivo en términos astronómicos.

Este objeto está mucho más frío que las estrellas circundantes (sólo unos 280 grados Celsius), y se compone principalmente de hidrógeno y helio. Se trata de una nube de polvo y gas ionizado con una masa aproximada de tres veces la de la Tierra. La nube resplandece como consecuencia de la intensa radiación ultravioleta proveniente de las estrellas calientes del populoso corazón galáctico.

La actual densidad de la nube es mucho mayor que la del gas caliente que rodea a
Sagitario A*. Pero a medida que la nube se acerca cada vez más a la bestia hambrienta, al aumentar la presión externa, la nube se comprimirá. Al mismo tiempo el enorme tirón gravitatorio del agujero negro, que tiene una masa aproximada de cuatro millones de veces la del Sol, continuará acelerando el movimiento hacia adentro, y estirará la nube a lo largo de su órbita.

“La idea de un astronauta que se aproxima a un agujero negro y es estirado como un espagueti, es familiar en la ciencia ficción. Pero ahora podemos ver que esto le sucede de verdad a la nube recién descubierta. No va a sobrevivir a la experiencia”, explica Stefan Gillessen (MPE), autor principal del artículo.
Nube de gas...
Estas imágenes tomadas durante la última década con el instrumento NACO del Very Large Telescope (ESO), muestran el movimiento de una nube de gas que cae hacia el agujero negro supermasivo Sagitario A*, en el centro de la Vía Láctea. Ésta es la primera vez que se observa un evento de este tipo, y se espera que la nube sea completamente destruida en el año 2013.
(ESO / MPE) Click para ampliar!
Los bordes de la nube ya están comenzando a romperse, y se espera que se deshagan por completo en los próximos años. En el período 2008-2011 los astrónomos han sido capaces de observar señales claras del incremento del proceso de ruptura de la nube. Se espera que la nube se vuelva mucho más caliente cuando se acerque al agujero negro en el 2013, y entonces probablemente comenzará a emitir rayos X. En la actualidad existe poco material en las cercanías del agujero negro, así que la ‘comida’ recién llegada será el combustible dominante para el agujero negro en los próximos años.

Una explicación para la formación de la nube es que su material constitutivo provendría de las jóvenes y masivas estrellas cercanas, que están perdiendo masa rápidamente debido a los fuertes vientos estelares. Estas estrellas, literalmente, están arrojando gas al medio. Vientos estelares en colisión, de una estrella doble conocida en órbita alrededor de
Sagitario A*, pueden haber dado lugar a la formación de la nube.

“Los próximos dos años serán muy interesantes y nos deberían proporcionar información muy valiosa sobre el comportamiento de la materia en torno a estos notables objetos masivos”, concluye Reinhard Genzel.
Multimedia
Video 1: Esta simulación muestra el comportamiento futuro de la nube de gas
que está cayendo hacia el agujero negro supermasivo Sagitario A*. La nube se
está moviendo a unos 2350 km/s, y acelerando. Se espera que la nube llegue
al agujero negro en 2013. (ESO/MPE/M.Schartmann)
Video 2 : Esta animación muestra tanto los verdaderos movimientos de varias
estrellas que están orbitando al agujero negro central de la Vía Láctea, como el comportamiento esperado de la nube de gas que está cayendo rápidamente hacia
el mismo. Imagen asociada a este video. (ESO/MPE/M. Schartmann/L. Calçada)
Fuente: European Southern Observatory (ESO)
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Mendoza, Argentina, 16 de Enero de 2012.
 
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