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¿Está Sagitario A* «devorando» planetas y asteroides?
Redacción
Un nuevo estudio sostiene que el agujero negro supermasivo Sagitario A*, que habita en el centro mismo de nuestra galaxia, está despedazando diariamente mundos enteros.
a investigación realizada por un grupo de científicos liderados por el Dr. Kastytis Zubovas de la Universidad de Leicester en el Reino Unido, explica por qué
Sagitario A*, un agujero negro supermasivo que se encuentra a unos 27 000 años-luz de la Tierra, destella espectacularmente todos los días en radiación infrarroja y de rayos X. Zubovas y sus colegas proponen que Sagitario A*, de una masa equivalente a 4,31 millones de masas solares, está destruyendo asteroides y planetas que se han formado en un toro de polvo y gas alrededor del mismo.

Los investigadores afirman que estas nubes son una mezcla de sustancias químicas primordiales y de restos de estrellas que ya han sido trituradas por el agujero negro central. Se cree que éste es un entorno muy similar a los discos protoplanetarios alrededor de las estrellas en los que se forman los planetas.

¿Sistemas solares alrededor de agujeros negros? Esta hipótesis ha planteado la posibilidad de que el agujero negro central, Sagitario A*, podría estar rodeado por un sistema planetario en desarrollo, tal como ocurre alrededor de las estrellas jóvenes. Michele Bannister, una estudiante de posgrado en astronomía planetaria en el Mt Stromlo Observatory (Australian National University), dice que es plausible que los planetas se puedan formar en las cercanías de un agujero negro. Al respecto agrega: “Si bien el centro de la galaxia es un entorno increíblemente energético, los planetas son muy adaptables y por lo tanto se podrían formar allí”. Bannister dice que la erupción diaria de rayos X y de radiación infrarroja proporciona pistas sobre el número de asteroides, cometas y planetas que pueden existir cerca del centro galáctico.

De acuerdo a los modelos teóricos, el poderoso campo gravitatorio de un agujero negro captura a la materia de las inmediaciones, el gas y el polvo caen entonces en espiral hacia el objeto central, formándose el denominado disco de acreción. El gas que cae o es acretado se calienta hasta tal punto que comienza a emitir rayos X. Al respecto, la investigadora Gabriela Vila, de la Facultad de Ciencias Astronómicas y Geofísicas (UNLP) agrega: “El proceso de acreción de materia es complejo, formándose en realidad un sistema con varias componentes. La materia en la parte más interna del disco de acreción está muy caliente, y puede a su vez “inflarse” formando una nube de gas caliente y menos denso llamada corona. Tanto la corona y el disco de acreción emiten rayos X. También es posible que una fracción de la materia en acreción no sea tragada por el objeto central, sino que sea expulsada del sistema en forma de dos chorros colimados (con un ángulo de apertura pequeño) de partículas o jets”.

Aunque esta región puede ser propicia para la formación de planetas y asteroides, Zubovas y sus colegas señalan que también es un área donde estos cuerpos son destruidos a medida que se aproximan demasiado al agujero negro central. Cuando esto sucede, una explosión de rayos X y de radiación infrarroja cien veces mayor que la energía de fondo normal, se detecta procedente de Sagitario A*, según los científicos. Pero la radiación liberada a medida que los planetas y los asteroides son destruidos es sólo una pequeña fracción de los niveles liberados cuando una estrella cae hacia el agujero negro, un evento que se estima ocurre cada 100 000 años. La brillante explosión resultante puede durar meses (Video 1).

El Profesor Asociado Alistair Graham de la Swinburne University (Melbourne, Australia) dice que los científicos sólo recientemente han sido capaces de entender cómo las estrellas y los planetas pueden formarse en ambientes tan hostiles como los que existen alrededor de los agujeros negros supermasivos (Figura 1).
Asteroides...
Figura 1: Un nuevo estudio sostiene que Sagitario A*, el agujero negro supermasivo que se encuentra en el centro de la Vía Láctea, emite diariamente rayos X y radiación infrarroja debido a la caída de asteroides. También se especula con la existencia de un formidable sistema solar y hasta de una “súper nube de Oort” alrededor del mismo. (NASA/JPL-Caltech)
“La mayoría de, si no todas, las galaxias se piensa que tienen agujeros negros supermasivos en sus centros. Las estrellas son destruidas a medida que caen en estos pozos de gravedad, generando enormes explosiones de energía y de partículas, pero este proceso no puede explicar las explosiones a pequeña escala de rayos X y de radiación infrarroja observadas diariamente en Sagitario A*. Sin embargo, esta energía detectada se corresponde con los niveles que se esperan para la caída de un asteroide o planeta”, agrega Graham.

El estudio del Dr. Kastytis Zubovas sostiene que para explicar las explosiones diarias observadas en el agujero negro central Sagitario A*, los asteroides tienen que tener un diámetro mínimo de 10 km.

“Suponiendo que la población de asteroides por estrella en el pársec (*) central de la Vía Láctea no es muy distinta a la de los alrededores de las estrellas de la vecindad solar, estimamos la frecuencia de destrucción de asteroides, y la distribución de las luminosidades esperadas, hallando un razonable acuerdo con las observaciones. Además descubrimos que también los planetas pueden ser destruidos por las fuerzas gravitatorias de Sagitario A*, pero con muy poca frecuencia. Especulamos que una de tales destrucciones puede explicar el aumento en la luminosidad de Sagitario A*, aproximadamente 300 años atrás”, concluye Zubovas.
Multimedia
Video 1: La caída de una estrella en un agujero negro es un evento extremadamente energético. La poderosa explosión resultante puede durar meses.
(NASA/Goddard Space Flight Center/CI Lab)
Fuentes: Stuart Gary (ABC Science) / Facultad de Ciencias Astronómicas y Geofísicas (UNLP).

(*) 1 pársec = 206.265 ua = 3,2616 años-luz = 3,0857 × 1016 m
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Mendoza, Argentina, 05 de Enero de 2012.
 
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