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Piloto de Lunakhod
Louis Gascon
ntre 1970 y 1973, Vyacheslav Dovgan fue piloto de los Lunakhod ("Caminante lunar" en ruso). Él y sus compañeros se acuerdan muy bien de aquellos meses pasados en los que guiaban a esos pequeños rovers sobre la superficie lunar. ¡Cuarenta y siete kilómetros en total paseándose sobre nuestro satélite! Desde entonces, nadie ha igualado aquella proeza...

La historia comienza durante los años sesenta. Un telegrama de las Fuerzas Estratégicas pide "ingenieros excelentes y en buena salud". Treinta y cinco candidatos son admitidos después de varias pruebas y enviados a Moscú para otras pruebas (exámenes médicos y psicológicos). Al final se seleccionaron a 11 personas que formaron dos equipos:
Comandante:
Piloto:
Navegadores:
Ingeniero de vuelo:
Operador de antena:

Nikolai Yeremenko
Gabdukhai Latypov
Konstantin Davidovsky
Leonid Mosenzov
Valery Sapranov
Igor Fiodorov
Vyacheslav Dovgan
Vikenty Samal
Albert Kozhevnikov
Nikolai Kozlitin
Reserva:
Vasily Chubukin (ambas tripulaciones)
Estudian minuciosamente el "esqueleto" del Lunakhod en el BNII-100 (Leningrado) que construye tractores y tanques. También en Moscú, en la planta de NPO Lavochkin, que construye las sondas interplanetarias rusas (Venera, Luna, Mars), estudian el sistema de desplazamiento del ingenio: ocho ruedas de 510 mm de diámetro accionadas por motores independientes. Una carga explosiva estaba preparada también en cada rueda en caso de inmovilización.

La energía del Lunakhod llegaba con la ayuda de un panel solar. Para enfriar los instrumentos durante el día lunar (temperatura +130° C), el aparato llevaba un sistema de ventilación especial. Y para calentarlo durante la noche (-170°C), fue instalada una fuente radioactiva de polonio 210.

Las pruebas del aparato tuvieron lugar en una zona de volcanes en Kamchatka, y en Crimea, cerca de Severopol, donde se había construido un paisaje lunar, teniendo en cuenta los conocimientos de entonces.

La aventura lunar comienza el 19 de febrero de 1969. El cohete Proton que lleva el primer Lunakhod despega de Baikonur. Pero 50 segundos después, la cofia de protección se abre destruyendo la nave y el cohete. Segundo intento. ¡Lanzamiento exitoso! El 17 de noviembre de 1970 el primer Lunakhod comienza su recorrido sobre el suelo lunar. Después de rodar 20 metros, los ingenieros giran el robot para tomar una imagen de la base. ¡Decepción! La cámara está puesta demasiado baja. Y también hay problemas de calibración con los colores: las imágenes son demasiado contrastadas. Pero, ¡adelante!.

Cada equipo que controlaba remotamente al ingenio desde la Tierra, estaba compuesto por: comandante, piloto o conductor, navegante, ingeniero de vuelo, operador de antena y un técnico de reserva. Las tripulaciones trabajaban en turnos de unas 2 horas.

Los hombres cuentan varios incidentes: el 10 de diciembre de 1970 el Lunakhod entra en un cráter, pero tendrá muchas dificultades para salir: casi nueve horas de trabajo. Otra vez, el equipo pierde el contacto total con el robot. Después de varios intentos se da ya perdido completamente. Y es entonces cuando uno de los ingenieros se levanta y va a la ventana para respirar un momento... ¡y ver que la Luna había desaparecido bajo el horizonte!.

Conducir aquel robot no era cosa fácil. Los mandos eran muy simples: se trataba de un "joystick" con cuatro posiciones: adelante, atrás, stop y rotación. Dos ángulos para girar 10 y 20°. Y dos velocidades: 33 y 66 cm/s.

Las cámaras enviaban una imagen que aparecía en las pantallas línea por línea y que una vez completa, podía verse sólo diez segundos. Después llegaba la otra imagen de la misma manera.

Pero el equipo tiene fe y mucho entusiasmo: el primer Lunakhod terminará su vida el 30 de septiembre de 1971, después de 9 meses de trabajo y un recorrido de 10 504 m sobre el suelo de nuestro satélite. Transmitió más de 20 000 imágenes de TV y más de 200 panoramas de TV, junto con realizar 500 ensayos del suelo lunar.

Cuando llega el segundo Lunakhod sobre el Mar de la Serenidad, el 16 de enero de 1973, todos los defectos del primer robot estaban corregidos. Vivirá hasta el 9 de mayo del mismo año, y recorrerá unos 37 kilómetros sobre el suelo selenita.

Vyacheslav sabe que sus compañeros contarán una vez más algunos detalles de aquellos instantes que él comienza ya a olvidar. No cabe duda, que en estos años todos hablarán de los rovers norteamericanos Spirit y Opportunity, sobrinos lejanos del Lunakhod...

¡Qué fiesta poder verlos una vez más! Igor Fiodorov, Nikolai Kozlitin, Valery Sapranov, Konstantin Davidovsky y Vikenty Samal, se reúnen cada año para recordar que ellos fueron los primeros en conducir un vehículo lunar... ¡sin permiso!. Y que el Lunakhod fue el primer "automóvil" que ellos manejaron...
Lunokhod Pilotos
Algunos integrantes del equipo original, de izquierda a derecha: Dovgan (piloto), Fiodorov (comandante), Kozlitin y Sapranov (operadores de antena) y Davidovsky y Samal (navegadores).
 
Lunokhod Pilotos Crimea
Severopol, Crimea. En este lugar se recreó el ambiente de la Luna para las pruebas de los vehículos robot.
 
Lunokhod Control
Sala de control de la misión Lunakhod.
 
Lunokhod
El Lunakhod, estaba formado por un compartimiento tipo bañera redonda cubierto por una tapa tapizada por celdas fotovoltaicas, que le suministraban la energía. Sus dimensiones: 135 cm de alto, 170 cm de largo y 160 cm de ancho.
Su peso: ~840 kg.
Se movía sobre ocho ruedas metálicas que contaban con motores, sistemas de amortiguación y frenos independientes y que podían ser desconectadas de a una, si fallaban. Podía moverse a dos velocidades diferentes, 0,9-1 km/h y 1,8-2 km/h y virar sobre la marcha o detenido. Podía pasar sobre obstáculos de hasta 40 centímetros de altura o cavidades de hasta 60 cm. Controles automáticos lo hacían detenerse en los casos de una inclinación peligrosa, bloqueo de alguna rueda o sobrecalentamiento. La tripulación de Tierra podía desactivar esta protección.
Para las comunicaciones con la Tierra, el Lunakhod estaba provisto de una antena cónica omnidireccional y una antena altamente direccional helicoidal.
El sistema de cámaras comprendía cuatro cámaras de televisión (tres de ellas panorámicas).
Los instrumentos científicos incluían: detector de rayos X solares, un astrofotómetro para medir los niveles de luz (visible y UV), un magnetómetro, un radiómetro, un fotodetector (Rubin-1) para los experimentos de detección láser, además de dispositivos extensibles para golpear el suelo lunar y estudiar su densidad y probar sus
propiedades mecánicas.
 
Lunokhod - Lander
Vehículo de descenso lunar (lander), que depositaba sobre la superficie al rover Lunakhod, el cual descendía del mismo por un sistema de rampas.
 
Lunokhod Imagen
Fotografía de la Luna tomada por uno de los vehículos Lunakhod.
 
Lunokhod Luis Gascon
Toulouse, Francia, 07 de Setiembre de 2005.
 
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