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Historia de la exploración de Marte
Martín Cagliani
 
Paisaje Marciano
Una pequeña luz brillante, de color rojizo y no más grande que cualquier estrella, atrajo la atención del ser humano a lo largo de los siglos. Griegos y romanos repararon en esta luz que se movía de una forma especial, y le dieron el nombre de Marte, dios de la guerra, Ares para los griegos. El rojo dominante de la superficie marciana, dado por el óxido de hierro y roca basáltica erosionada, decidió a los antiguos a relacionar al planeta con la sangre del dios de la guerra.
(Imagen: NASA/JPL Misión Mars Pathfinder)
 
arte es el cuarto planeta desde el Sol, es nuestro vecino y es el más parecido a la Tierra de nuestro sistema solar. Posee montañas y valles, casquetes polares de hielo y lechos de ríos secos. Tiene estaciones, una atmósfera con nubes, vientos y tormentas de polvo, y una sólida superficie rocosa. Comparado con todos los planetas que se conocen, dejando de lado la Tierra, Marte tiene un clima relativamente moderado: el verano marciano a la altura del ecuador es comparable con el invierno en la Antártida. Es decir que Marte es el único lugar de nuestro sistema solar, que puede albergar una nueva civilización humana.

Por término medio, el Planeta Rojo, está a unos 230 mil millones de kilómetros del Sol. La distancia que separa a Marte de la Tierra, es muy variable debido a la órbita elíptica y excéntrica del Planeta Rojo. La distancia media entre Marte y la Tierra es de unos 340 millones de kilómetros. Cuando la Tierra y Marte se encuentran del mismo lado del Sol, se aproximan, en promedio, hasta 83 millones de kilómetros uno de otro. Pero por la órbita elíptica de Marte pueden llegar a aproximarse a una distancia de 48 millones de kilómetros. Tales aproximaciones sólo ocurren cada 32 años, y no siempre son iguales, actualmente estamos en un período de gran cercanía. El 28 de agosto de 2003 será la más cercana en los últimos 100 años, llegará a unos 56 millones de kilómetros.

 
Vista global de Marte
Marte tiene sólo la mitad del tamaño de la Tierra, con un diámetro promedio de 6.780 kilómetros. El día marciano dura 1,02 días terrestres, y su año (una vuelta completa alrededor del Sol) 687 días terrestres.
 

La gravedad en Marte es de apenas el 38 por ciento de la de la Tierra. Su atmósfera está formada por diversos gases irrespirables como dióxido de carbono (95%), nitrógeno (2,7%), argón (1,6%), oxígeno (0,2%), y otros gases en menor cantidad. La presión atmosférica de Marte equivale a la presión que hay en la Tierra a una altura de 35 mil metros. La temperatura varía mucho en la superficie, oscila entre los de 17 grados como máximo, y unos 130 grados bajo cero. Pero la media no pasa los 33 grados bajo cero.

Todo lo dicho más arriba, indica que Marte es el único planeta de nuestro sistema solar con las condiciones para albergar vida, aunque no sea como estamos acostumbrados en la Tierra.

Al parecer, como indican los últimos descubrimientos, hubo agua en Marte y puede que siga ahí, bajo su superficie. El hecho de que se encuentre agua en el Planeta Rojo, llevaría a la posibilidad de encontrar formas simples de vida o en estado fósil.

Historia

La verdadera historia de la exploración de Marte, comienza con la invención del telescopio, en 1608. Pero mucho antes, 1580, el astrónomo danés Tycho Brahe realizó muy buenas observaciones del Planeta Rojo, y sin telescopio, ya que como dijimos se inventó 18 años más tarde. Las observaciones de Brahe fueron continuadas por su ayudante, el astrónomo Johannes Kepler, quien comprobó que se debía abandonar la noción de órbita circular con Marte. Ya en 1609 demostró que la órbita marciana era elíptica.

Otro gran aporte al estudio de Marte, fue echo por el astrónomo Giovanni Cassini, quien midió el período de rotación del planeta en 1665, y al medir la paralaje marciana en 1672, consiguió tener una aproximación de la distancia que nos separa del Planeta Rojo.

Los avances que trajo el telescopio en astronomía, se notaron mucho en la exploración de Marte, ya que dejó de ser una simple luz. En 1659 Christian Huygens observó una mancha obscura, que nombró Syrtis Mayor (que significa Gran Ciénaga). Esta mancha posibilitó que pudiese medir como giraba sobre su eje en unas 24,5 horas.

En 1781, William Herschel mostró que el eje marciano estaba inclinado de una forma muy parecida a la de la Tierra (23,45 grados para la Tierra, mientras que el eje de Marte tiene una inclinación de 25,17 grados). Herschel, lo descubrió al observar de cerca las marcas de Marte, y ver en que dirección se movían al girar el planeta. En 1784, Herschel, descubrió los casquetes de hielo en los polos norte y sur de Marte. Fue este científico también el que observó por primera vez que Marte tenía atmósfera, y parecida a la de la Tierra.

El primer mapa de Marte lo realizó el astrónomo alemán Wilhelm Beer en 1830. Supuso que las áreas oscuras debían ser agua y las claras continentes. Luego se hicieron muchos mapas pero cada uno diferente del otro. El que logró el mejor mapa fue Schiaparelli, del que hablaremos luego.

Detalles en el planeta

Durante una de las máximas aproximaciones de Marte con la Tierra, en 1877, el astrónomo estadounidense Asaph Hall, decidió investigar las cercanías marcianas pare ver si encontraba algún satélite. Pasó muchas noches en vela y según se cuenta, ya iba a dejarlo cuando su esposa lo instó a que siguiese una noche más, y eureka, descubrió dos diminutos satélites, a los que llamó Fobos y Deimos, nombres de los hijos del dios Marte en la mitología (significan Miedo y Terror). Fobos se encuentra a sólo unos 6.100 kilómetros de la superficie marciana. Deimos, en cambio, se encuentra más alejado, a unos 24 mil kilómetros del centro de Marte.

Esta misma aproximación de Marte fue aprovechada por el astrónomo italiano Giovanni Schiaparelli, para elaborar un mapa de la superficie marciana. Tan bueno era que los astrónomos se mostraron todos de acuerdo con Schiaparelli. Se utilizó por lo menos durante un siglo como el más fidedigno. Schiaparelli les dio nombres de la mitología y geografía de la antigua Grecia, Roma y Egipto a las diferentes regiones marcianas.

Dentro de esas regiones, Schiaparelli divisó unas líneas oscuras a las que llamó canales. Estos supuestos canales desataron una miríada de opiniones, algunos decían que eran naturales y otros que eran hechos por una civilización superior que intentaba luchar contra la desecación de Marte, llevando el agua desde los casquetes polares hasta sus granjas en las regiones más templadas. A raíz de estos debates, cada vez más personas dieron por supuesto que había vida en Marte. Recién en 1913, se demostró que los canales no eran otra cosa que una ilusión óptica.

Ya en 1926, los astrónomos estadounidenses William Weber Coblentz y Carl Lampland, midieron la temperatura marciana, y resultó mucho más fría que la terrestre, minando la idea de una civilización parecida a la nuestra.

En 1947, el astrónomo holandés Gerard Kuiper, analizó la porción infrarroja de la luz que llegaba de Marte, y concluyó que la atmósfera marciana estaba formada sobre todo por dióxido de carbono. No encontró indicios de nitrógeno, oxígeno ni vapor de agua. La posibilidad de formas de vida complejas semejantes a las de la Tierra se extinguía.

Las sondas

Una vez se comenzaron a utilizar los cohetes para alcanzar la atmósfera, muchos posaron sus ojos sobre el Planeta Rojo.

Los primeros intentos fueron fallidos. Varias misiones soviéticas y estadounidenses se malograron entre 1960 y 1964 (ver cronología). No fue sino hasta este último año en que los Estados Unidos lanzan una misión con éxito. Fue la Mariner 4, lanzada el 28 de noviembre, la primera sonda en llegar con éxito a Marte. El 14 de julio de 1965, pasó a 10 mil kilómetros de la superficie marciana. Mientras lo hacía consiguió tomar 20 fotografías, las que envió a la Tierra convertidas en señales de radio.

Este primer acercamiento a Marte, echó finalmente por tierra los canales y civilizaciones, ya que sólo mostró cráteres. La Mariner 4 también demostró que la atmósfera marciana era más tenue de los que se creía. Lo logró enviando señales de radio a la Tierra a través de Marte, cuando pasó por detrás de él.

Las Mariner 6 y 7, fueron las siguientes en tener éxito. Eran más sofisticadas que su predecesora. Fueron lanzadas el 24 de febrero y el 27 de marzo de 1969, respectivamente. Pasaron a 3.500 kilómetros de la superficie marciana, y entre las dos tomaron unas 200 fotografías. Esta gran cantidad de imágenes demostró que aunque grandes regiones estaban cubiertas de cráteres, había otras que no tenían rasgos en su superficie, incluso otras eran un caos y un revoltijo, demostrando un complejo desarrollo geológico.

Los soviéticos tuvieron muchas malas experiencias con sus intentos de llegar a Marte (ver cronología), pero finalmente lo logran con la sonda Mars 2, lanzada el 19 de mayo de 1971. A su llegada a Marte lanza una sonda que debía aterrizar en la superficie marciana, pero termina estrellándose contra la superficie. La nave Mars 2 logró completar 362 órbitas marcianas, consiguiendo gran cantidad de imágenes y logrando medir la temperatura del planeta.

A este logro soviético le siguió el de la Mars 3, que lanzada el 28 de mayo del mismo año, logró lanzar y aterrizar una sonda, que duró 20 segundos en la superficie antes de apagarse misteriosamente. Corta de combustible, la nave no pudo lograr tantas órbitas como su predecesora, pero igual logró captar y enviar varias imágenes del Planeta Rojo.

 

Mars 3 y su Lander
La sonda Mars 3 consiguió la gloria de ser el primer objeto humano en descender suavemente en el planeta rojo. Pero, la sonda hizo su descenso durante una gigantesca tempestad de arena, el 02 de Diciembre de 1971 y envió una muy borrosa primer imagen de TV desde la superficie de Marte por 20 segundos, antes de enmudecer para siempre. El sueño marciano acabó siendo barrido por toneladas de arena...
(Fuente: Daniel Sánchez Bins)
 

Los estadounidenses tuvieron otro éxito con la misión Mariner 9, lanzada el 30 de mayo de 1971. Esta en lugar de pasar por el planeta, como sus hermanas, se puso en órbita en torno a él el 14 de noviembre. Su gemela, la Mariner 8, que debía explorar Marte en conjunto con la 9, no logró salir de la atmósfera terrestre.

Fue una suerte que la Mariner 9 se colocase en órbita en vez de pasar de largo, ya que a mitad de viaje a Marte se alzó una terrible tormenta de polvo que cubrió todo el planeta, y duró muchos meses; las fotografías no hubieran descubierto más que neblina. La sonda aguardo hasta diciembre, que terminó la tormenta y la atmósfera marciana se aclaró, y se puso a trabajar.

Consiguió trazar un mapa de Marte muy bueno, demostrando que no existían canales ni nada que se le parezca, ya que todo parecía seco. Las zonas oscuras eran desplazamientos de partículas de polvo, tal como el astrónomo Carl Sagan había sugerido unos años antes. El mapa que trazó fue tan bueno que las siguientes sondas sólo lo aclararon y le dieron mayor detalle. La sonda sacó más de 7.500 fotografías hasta que se quedó sin combustible en octubre de 1972.

En 1973 los soviéticos logran otro éxito con la sonda Mars 6, luego de los éxitos parciales de las Mars 4 y 5. La nave llega a Marte el 12 de marzo de 1974 y lanza una sonda hacia la superficie marciana, que logra transmitir por primera vez datos sobre la atmósfera de Marte, pero luego de 4 minutos dejó de transmitir.

Amartizaje

La necesidad de llegar a la superficie marciana todavía no se había logrado. Las encargadas de lograr este hito en la historia de Marte, fueron las sondas estadounidenses Viking 1 y 2.

Las sondas gemelas Viking fueron lanzadas una el 20 de agosto y la otra el 9 de septiembre de 1975. La Viking 1 comenzó a orbitar Marte el 19 de junio de 1976 y envió un aterrizador, que se posó con éxito en la superficie marciana, el 20 de julio, en el límite de la zona tropical. Unas semanas después, el Viking 2 envió a la superficie marciana su aterrizador a una posición más al norte.

Apenas lanzados los aterrizadores analizaron la atmósfera marciana, comprobando que además de dióxido de carbono, había un 2,7 por ciento de nitrógeno y un 1,6 de argón, mientras que de oxígeno sólo advirtieron unas trazas.

 
Viking Lander
Una vez en la superficie marciana, los aterrizadores comprobaron que la temperatura diurna máxima era de 29 grados bajo cero. Lo que indicaba que no podía haber agua en estado liquido en ningún sitio. Y otra vez se tiraba por tierra con la idea de vida compleja en Marte.
 

Los aterrizadores también analizaron el suelo marciano y tomaron muchas fotografías de la superficie. El suelo marciano resultó ser muy rico en hierro, y en extremo rocoso. También analizaron el suelo en busca de evidencias de vida, sin conseguir resultados favorables. Encontraron lo que parecían causes secos, por los que en otras épocas habría corrido agua.

Un salto y a la carga otra vez

Pasaron muchos años luego de las Viking para que se volviera sobre Marte. Aparte de dos misiones soviéticas y una estadounidense, que fallaron, en 1988 y 1993 respectivamente, recién en 1996 se logró continuar con la exploración de Marte.

El 7 de noviembre de 1996 los EE.UU. lanzan la misión Mars Global Surveyor, un remplazo de la desaparecida Mars Observer, que tenía la meta de estudiar minuciosamente la superficie marciana y su atmósfera. La nave llega el 12 de septiembre de 1997 a Marte y se coloca en órbita, pero por diferentes problemas, recién un año y medio después de su arribada pudo comenzar su misión científica. La misión fue completada el 31 de enero de 2001, si bien la nave sigue en el Planeta Rojo enviando datos.

La información que aportó con su misión, fue muy importante ya que nos mostró un Marte más vivo de lo que se pensaba, con surcos creados por pequeños torbellinos, conos que posiblemente sean evidencia de hielo en la región menos fría del planeta. Muchas cosas aportó al saber científico sobre el Planeta Rojo.

Siguiendo a la Surveyor, es lanzada el 4 de diciembre de 1996 la Mars Pathfinder, que consistía en un módulo estacionario y un vehículo de superficie llamado Sojourner. El objetivo primario de esta misión era el de demostrar la fiabilidad de aterrizajes de bajo costo en la exploración de la superficie marciana. El módulo terrestre logró aterrizar y desembarcar el vehículo Sojourney el 6 de julio de 1997.

 
Pathfinder y Sojourner en Marte...
El pequeño rover transmitió muchos datos sobre la superficie marciana hasta el 27 de Septiembre de 1997, cuando se perdió todo contacto con el mismo.
(Imagen: NASA/JPL Misión Mars Pathfinder)
 
En años siguientes, la NASA pierde dos misiones a Marte: la Mars Climate Orbiter, que debía estudiar el clima marciano y buscar agua, se perdió por errores humanos en 1999; y la Mars Polar Lander, que debía analizar el polo sur marciano, perdió todo contacto al aterrizar en la superficie de Marte.

Pero a pesar de los golpes, la exploración del Planeta Rojo nunca se abandonó, por suerte. Actualmente esperamos que lleguen a destino las misiones Mars Express de la ESA, los rovers Opportunity y Spirit de NASA y la Nozomi de Japón.

 
Marte bajo la lupa...
Cronología de las Misiones
Martín Cagliani

1960 - En octubre son lanzadas las sondas soviéticas Korabl 4 y Korabl 5, pero ninguna alcanza la órbita terrestre, paso previo al viaje a Marte. 1962 - El 24 de octubre es lanzada la sonda soviética Korabl 11 con destino a Marte, que hace explosión mientras estaba orbitando la Tierra. En noviembre son lanzadas dos sondas más, la Mars 1 y la Korabl 13, las dos presentan problemas. Los controladores perdieron contacto con la Mars 1 cuando ya estaba en camino a Marte, estaba a unos 107 millones de kilómetros de la Tierra. Mientras que la Korabl 13 explota estando en órbita terrestre. Esta última tenía la misión de aterrizar en la superficie marciana.

1964 - El 5 de noviembre es lanzada la sonda Mariner 3. Misión: Sobrevolar Marte con la Mariner 4. Falló la expulsión de su cubierta protectora tras ser colocada en el espacio interplanetario. Ahora está en órbita solar.
El 28 de noviembre es lanzada la sonda Mariner 4. Alcanzó Marte en julio de 1965 y tomó las primeras imágenes cercanas de la superficie marciana (22 en total) mientras sobrevolaba el planeta.
El 30 de noviembre es lanzada la sonda soviética Zond 2. Tenía la misión de volar a Marte y descender en el Planeta Rojo, pero pierde contacto con la Tierra durante su viaje a Marte.

1969 - El 24 de febrero es lanzada la sonda Mariner 6 hacia Marte. Pasó volando a 3.400 kilómetros de la superficie marciana en julio de 1969.
El 27 de marzo es lanzada la sonda Mariner 7, idéntica en todo a la Mariner 6, incluso en su misión. La Mariner 7 llega en agosto de 1969 a Marte, volando también a unos 3.400 kilómetros de Marte. Las dos sondas encuentran desiertos y cráteres, y un casquete polar de hielo seco. Tomaron decenas de fotografías.
El mismo día que se lanzaba la sonda estadounidense Mariner 7, los soviéticos lanzaron la misión Mars 1969 A, con la misión de colocarse en órbita alrededor de Marte. Pero explotó sin poder salir de nuestro planeta.
Pero los soviéticos no se quedaron ahí y lanzaron la misión Mars 1969 B el 2 de abril, idéntica a la anterior le pasó lo mismo, explotó apenas al despegar.

1971 - El 8 de mayo es lanzada la Mariner 8 que volaría a Marte como sus predecesoras Mariner 6 y 7, pero no pudo alcanzar la órbita terrestre.
El 10 de mayo los soviéticos lanzan la Kosmos 419 con la misión de orbitar Marte, pero sus cohetes fallaron y la nave fue destruida en la atmósfera terrestre.
El 19 de mayo es lanzada la sonda soviética Mars 2. A su llegada a Marte, lanza una sonda que debía aterrizar en la superficie marciana, pero se estrella. La nave Mars 2 logró completar 362 órbitas marciana, consiguiendo gran cantidad de imágenes y logrando medir la temperatura del planeta.
El 28 de mayo los soviéticos lanzan otra misión, la Mars 3. Igual en forma y propósitos que la Mars 2. Esta logra lanzar y aterrizar una sonda, que dura 20 segundos en la superficie antes de apagarse misteriosamente. Corta de combustible no pudo lograr tantas órbitas como su predecesora, pero igual logró captar y enviar varias imágenes del Planeta Rojo.
El 30 de mayo EE.UU. lanza la sonda Mariner 9. Hermana de la Mariner 8 (que falló en el lanzamiento) llegó el 14 de noviembre a Marte, y se colocó en órbita alrededor del planeta. Fotografía una tormenta de polvo que abarcaba todo el planeta. Luego de esperar más de un mes a que el polvo se asentase, la Mariner 9 tomó 7.300 fotografías y una inmensidad de datos sobre el planeta, hasta que se quedó sin combustible en octubre de 1972.

1973 - El 21 de julio es lanzada la sonda soviética Mars 4 con la misión de orbitar Marte. Pero por un desperfecto en los motores, no consigue frenarse y sigue de largo, igual pudo tomar fotografías del planeta, ya que pasó a 2.200 kilómetros del mismo.
El 25 los soviéticos envían otra misión a Marte, la Mars 5, con la misma misión que la Mars 4, orbitar el planeta rojo. Lo consigue el 12 de febrero de 1974, orbitando 22 veces a Marte, antes de tener problemas y dejar de funcionar. Logró enviar unas 60 imágenes.
En el mes de agosto la URSS lanza la sonda Mars 6, con la misión de pasar por Marte y lanzar una sonda a su superficie. Llega a Marte el 12 de marzo de 1974 y lanza la sonda que logra transmitir por primera vez datos sobre la atmósfera de Marte, pero la sonda luego de 4 minutos dejó de transmitir.
El 9 de agosto los soviéticos envían otra nave al Planeta Rojo, pero ésta tenía la misión de orbitar y descender en Marte. La nave logró llegar a Marte, pero por un problema el módulo de descenso se separó antes de tiempo y le erró al planeta por 1.300 kilómetros.

1975-1982 - El 20 de agosto es lanzada la nave Vinking 1 hacia Marte. Misión: Entrar en órbita y lanzar una sonda de aterrizaje. Entró en órbita marciana el 19 de junio de 1976 y el módulo terrestre tocó tierra en las colinas occidentales de la llanura de Chryse el 20 de julio de 1976. Instantes después comenzó la búsqueda programada de microorganismos marcianos, y envió panoramas de colores increíbles de los alrededores. La nave orbital y el módulo que aterrizó en Marte, siguieron transmitiendo mucho tiempo miles de imágenes. El orbitador fue apagado el 17 de agosto de 1980 luego de 1.400 órbitas; mientras que el módulo terrestre dejó de funcionar el 13 de noviembre de 1982.
El 9 de septiembre es lanzada la sonda Viking 2, hermana gemela de la anterior. Alcanzó la órbita marciana el 7 de agosto de 1976. El módulo de tierra tocó el suelo el 3 de septiembre de 1976 en la llanura Utopía. Esencialmente efectuó las mismas tareas que su módulo gemelo, con la excepción de que su sismómetro funcionó, registrando un terremoto marciano. Los últimos datos del (módulo de tierra 1) Viking fueron transmitidos a la Tierra el 11 de abril de 1982; mientras que el orbitador dejó de transmitir el 25 de julio de 1978, habiendo completado 706 órbitas.

1988 - Los soviéticos envían una nueva misión a Marte el 7 de julio: la Phobos 1. Misión: Orbitar Marte y estudiarlo, prestando especial atención a la luna Fobos; y en el camino al planera estudiaría al Sol. Pero luego de dos meses de misión, la nave tuvo errores en el software y dejó de funcionar.
Al mismo tiempo los soviéticos lanzaron la Phobos 2 el 12 de julio. Misión: Orbitar Marte y lanzar dos sondas de aterrizaje a la luna marciana Fobos. La nave recién entró en órbita marciana el 29 de enero de 1989, cuando la Phobos 1 ya había dejado de funcionar. La Phobos 2 corrió la misma suerte, también problemas con la computadora de abordo hicieron que dejase de funcionar el 27 de marzo.

1992 - El 25 de septiembre es lanzada la misión Mars Observer. Misión: Orbitar Marte. Misteriosamente se perdió el contacto con la MO el 21 de agosto de 1993 mientras se preparaba su entrada en la órbita marciana.

1996-2001 - El 7 de noviembre es lanzada la misión Mars Global Surveyor (reemplazo de la Mars Observer). El 12 de septiembre de 1997 llega a Marte y entra en su órbita. Misión: Responsable de estudiar minuciosamente la superficie marciana y su atmósfera. Por diferentes problemas, sólo un año y medio después de su arribada a Marte pudo comenzar su misión científica. La misión fue completada el 31 de enero de 2001. Y sigue en el Planeta Rojo enviando información.

1996 - El 16 de noviembre Rusia envía una misión muy ambiciosa a Marte. Consistía en una nave orbitadora, dos módulos de aterrizaje y dos penetradores de suelo. Pero desgraciadamente un fallo en los cohetes durante el lanzamiento hizo que la nave se estrellase sin salir de la Tierra.
El 4 de diciembre es lanzada la misión Mars Pathfinder, que llegó a Marte el 4 de julio de 1997. Misión: La misión consiste en un módulo terrestre estacionario y un vehículo de superficie conocido como Sojourner. Tenía como objetivo primario la demostración de la fiabilidad de aterrizajes de bajo costo en la exploración de la superficie marciana. El vehículo terrestre logró aterrizar y desembarcar el pequeño vehículo Sojourner el 6 de julio de 1997. El vehículo transmitió muchos datos a la Tierra hasta el 27 de septiembre de 1997, cuando se perdió todo contacto con el mismo.

1998 - El 3 de julio Japón lanza la misión Nozomi. Misión: Orbitar Marte. Estaba originalmente planeado que llegase a Marte en octubre de 1999. Pero la nave falló en ganar suficiente velocidad durante una vuelta a la Tierra el 21 de diciembre. Y encima utilizó demasiado combustible, más del planeado. Por eso en un esfuerzo por conservar combustible la nave está viajando a Marte por la ruta más lenta y recién llegará en diciembre de 2003.
El 11 de diciembre EE.UU. lanza la misión Mars Climate Orbiter. Misión: Estudiar el clima marciano y buscar agua. Por un error en la conversión de medidas, la nave se perdió al acercarse demasiado a Marte.

1999 - El 3 de enero es lanzada la misión Mars Polar Lander. Misión: Aterrizar en el polo sur. El 3 de diciembre de 1999 logra aterrizar en Marte, pero perdió inmediatamente el contacto con la Tierra.

2001 - El 7 de abril es lanzada la misión Mars Odyssey. Misión: Tratar de confirmar la existencia de agua bajo la corteza.

2003 - El 2 de junio la ESA lanza la misión Mars Express. Misión: Estudiar la atmósfera, superficie y subsuelo de Marte y buscar rastros de vida.
El 10 de junio y el 7 de julio, la NASA lanza respectivamente los rovers gemelos Spirit y Opportunity. Misión: Realizar un estudio integral físico-químico de la superficie marciana.

 
Para saber más...
Sobre las sondas Phobos y Mars 96
Daniel Sánchez Bins

(...) Los rusos tuvieron que mejorar su tecnología y esperar 15 años para intentar nuevamente alcanzar el planeta rojo. Estamos en 1988. Utilizando como base las exitosas sondas Vega, los soviéticos decidieron volver a Marte, teniendo ahora como objetivo sus lunas, Phobos y Deimos. Estas sondas estudiarían estas lunas y dejarían instrumental en las lunas marcianas, que serían fijados por medio de "arpones", debido a la baja gravedad de estas lunas, que son muy pequeñas, con 22 y 18 kilómetros de largo, respectivamente. Las sondas Phobos fueron lanzadas el 07 y 21 de Julio de 1988. Eran sólo dos. Ambas llevaban experimentos de trece países, como Suiza, Francia, Alemania y Bulgaria, por ejemplo. Un sistema de control con tres procesadores, garantizaba que en caso de defecto en dos de éllos, por lo menos habría uno con capacidad de trabajar. Phobos 1 dejó de funcionar debido a un comando incorrecto de un operador, que ordenó apuntar sus paneles solares en la dirección contraria a la del Sol y acabó dejando a la sonda sin energía. Phobos 2 llegó a Marte el 24 de Febrero de 1989 y estudió Phobos y Marte hasta el día 27 de Marzo de 1989, a las 14 horas y 57 minutos, cuando un defecto en la computadora durante la aproximación para lanzar una pequeña cápsula en Phobos (Hoper) interrumpe las comunicaciones para siempre con la Tierra. Y de la misma forma que las Mars del 73, sus procesadores fueron uno a uno muriendo. El objetivo de las sondas Phobos era estudiar las lunas marcianas. Al acercarse a éllas, las sondas golpearían la superficie con rayos láser de baja potencia, de modo de generar pequeñas nubes de polvo de las lunas. Después, estas nubes serían analizadas por las sondas, para determinar la composición química de las lunas marcianas. Las sondas estudiarían igualmente a Marte. El diseño de las sondas Phobos fue basado en el de las sondas Vega, utilizadas para estudiar el Cometa Halley, en 1986. Las sondas Phobos sirvieron para perfeccionar el diseño de futuras misiones no tripuladas, como por ejemplo, la Mars 96. Phobos 1 llevaba un telescopio llamado Terek, desarollado en conjunto por científicos checos y soviéticos, para estudiar el Sol. Fueron realizados 14 de las 50 observaciones previstas, resultando en 140 imágenes de alta resolución del Sol y de la corona solar. Durante la misión Phobos 2, fueron realizadas 180 transmisiones de radio desde órbita marciana.

Mars 96

Después de las Phobos, el programa espacial ruso comenzó a sufrir falta de fondos. Y la desintegración de la URSS, en la Navidad del 91, fue el golpe final al programa. Originalmente, dos naves fueron planeadas para los 90. Mars 92 y Mars 96. Con la falta de fondos, se canceló la primera y se trabajó apenas en la segunda. El objetivo de la Mars 96 era orbitar Marte y hacer descender dos pequeños módulos con diversos instrumentos, hechos en varios países. La nave transportaba también dos penetradores, que serían utilizados para estudiar la composición del sub-suelo marciano. La tecnología electrónica de la sonda no era rusa, sino hecha en Alemania. Para evitar que algún operador hiciera lo mismo que con la Phobos I, la sonda llevaba una batería de plutonio. Además, para garantizar las comunicaciones, la sonda de EEUU Global Surveyor ayudaría a retransmitir los datos de la sonda. El paquete de experimentos era de muchos países, y llevaba dos pequeños "landers" como las Luna 9, y dos penetradores de más de un metro de largo, que por falta de fondos no habían sido probados. Como curiosidad, la sonda Mars 96 llevaba un CD de la Sociedad Planetaria con varios dibujos hechos por artistas. ¡Sería la primera vez que obras de arte fueran enviadas a otro planeta!
La nave debería llegar a Marte el 12 de septiembre de 1997. Era difícil imaginar que algo saliera mal. El Block D, la cuarta etapa del cohete Protón, y construido inicialmente para el programa lunar tripulado soviético, y después reaprovechado para las sondas interplanetarias y satélites geosíncronos, no pudo funcionar adecuadamente. Y después de dar unas vueltas por la Tierra, quizo la nave volver a su planeta natal. La sonda acabó cayendo en el Océano Pacífico, cerca de la costa de Chile (en otros lugares, se dice que cayó en Bolivia), el 17 de noviembre de 1996, el mismo día de su lanzamiento.

 
Buenos Aires, Argentina, 10 de Octubre de 2003.
 
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