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¿Qué lugares van a estudiar los próximos rovers marcianos?
Alberto González Fairén

La Agencia Espacial Europea (ESA) enviará el rover ExoMars a Marte en 2018. NASA lanzará su próximo rover hacia Marte en 2020. Este año se han empezado a buscar los lugares idóneos de amartizaje para ambas misiones.
l programa ExoMars de la Agencia Espacial Europea está constituido por dos misiones complementarias para estudiar Marte, programadas para 2016 y 2018. La misión de 2016 consiste en un orbitador que analizará la composición de la atmósfera de Marte (con el objetivo fundamental de aclarar definitivamente si hay o no metano en la atmósfera marciana) y un módulo de descenso diseñado para probar la tecnología necesaria para posar un robot sobre la superficie de Marte. La misión de 2018 tiene como objetivo llevar hasta la superficie marciana una plataforma inmóvil de investigación y un vehículo móvil o rover (Figura 1). Los objetivos científicos del rover serán la búsqueda de evidencias de vida pasada o presente en Marte, así como estudiar el entorno geológico y geoquímico en función de la profundidad. Para cumplir estos objetivos, el rover portará un conjunto de instrumentos de análisis químico y mineralógico y un perforador capaz de llegar hasta los dos metros de profundidad. El rover estará preparado para recorrer varios kilómetros durante el transcurso de su misión.
El rover ExoMars 2018
Figura 1: El rover ExoMars 2018. (ESA) Click para ampliar!

ESA hizo una invitación pública a toda la comunidad de científicos dedicados al estudio de Marte para proponer lugares de amartizaje apropiados para completar los objetivos científicos del rover ExoMars 2018. Los lugares de mayor interés científico para esta misión son aquellos en los que existe evidencia geológica de la presencia de agua líquida en el pasado, bien durante tiempos prolongados o bien de forma recurrente; entornos donde el transporte y la deposición de materiales ha tenido lugar de forma sostenida (es decir, entornos de baja energía de deposición); zonas donde los sedimentos predominantes estén constituidos por materiales de grano fino, ya que este tipo de sedimentos preserva mejor los materiales orgánicos y aísla de forma más eficiente ante el ataque de compuestos oxidantes que pueden destruir moléculas orgánicas; lugares que hayan sido expuestos a la superficie recientemente (por erosión o por impactos meteoríticos), ya que la exposición prolongada a la radiación solar y cósmica también puede alterar los compuestos orgánicos; y terrenos donde los minerales hidratados, tales como las arcillas o las evaporitas, sean abundantes. Además, los lugares candidatos deben cumplir una serie de requisitos para asegurar un amartizaje sin problemas desde un punto de vista técnico, y este criterio redujo las posibles zonas a tres grandes áreas: Chryse Planitia, Isidis Planitia y el sur de Elysium.

ESA recibió ocho posibles candidatos como lugar de amartizaje del rover ExoMars 2018 (Figura 2), y organizó una primera reunión en su sede de Madrid en marzo de este año para evaluar las propuestas. Más de 60 científicos de una docena de países acudieron a la reunión y discutieron en profundidad las ventajas e inconvenientes de cada una de las propuestas. Un grupo de trabajo designado por ESA analizó las conclusiones de la reunión y elaboró una lista de los ocho candidatos, ordenados en función de su capacidad potencial para satisfacer los objetivos de la misión. Los resultados de estas deliberaciones, así como información sobre las novedades del programa ExoMars, se pueden consultar en esta web de ESA. La decisión final sobre el destino del rover ExoMars se tomará en 2017.

Los ocho lugares propuestos para ExoMars 2018
Figura 2: Los ocho lugares propuestos para ExoMars 2018.
(ESA-Roscosmos/LSSWG/D. Loizeau) Click para ampliar!
Por su parte, NASA está ya preparando su siguiente rover marciano (Figura 3). El plan incluye posar el robot sobre Marte en 2020, con la misión principal de recoger al menos 31 muestras de unos 15 gramos cada una (Figura 4), obtenidas perforando suelos y rocas durante los dos años que está previsto que el rover esté operativo. Una misión posterior, aún sin definir, deberá recuperar las muestras y traerlas a la Tierra para su examen en laboratorios especializados. Los dos momentos más delicados de esta misión tan ambiciosa serán la extracción de muestras y su viaje a la Tierra. La extracción será delicada porque es complicado operar un perforador sin la ayuda de lubricante: en la Tierra se suele emplear agua para lubricar y controlar la temperatura durante la perforación. Para el viaje a la Tierra se necesita un contenedor de muestras adecuado: si es de acero inoxidable se pueden producir reacciones entre las muestras y el metal; si es de zafiro u otro material inerte, puede ser demasiado quebradizo para soportar el viaje interplanetario.
El diseño de Mars2020...
Figura 3: El diseño de Mars2020 será muy similar al de Curiosity. (NASA/JPL)
NASA también realizó una invitación pública a toda la comunidad de investigadores dedicados al estudio de Marte para que propusieran posibles lugares de amartizaje. La respuesta en este caso fue más numerosa, y se presentaron 23 candidatos. Es cierto que el rover de NASA dispondrá de un sistema de guiado para el amartizaje mucho más preciso que ExoMars, y por lo tanto las posibles zonas de estudio incluyen áreas mucho más amplias que para el rover de ESA. Las candidaturas se presentaron en una reunión que tuvo lugar en Washington del 14 al 16 de mayo de este año y que congregó a más de 100 especialistas. NASA organizará más reuniones próximamente para empezar a perfilar el lugar definitivo de amartizaje, y la decisión final se conocerá en los próximos años. Mientras tanto, se pueden seguir las novedades en esta web.
Sistema de recogida de muestras para el rover Mars2020
Figura 4: Sistema de recogida de muestras para el rover Mars2020. (NASA) Click para ampliar!
 
 
Ithaca (New York), EEUU, 08 de Diciembre de 2014.
 
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